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監督たちの戦い 堂々のV目指すロッテ 伊東式「やり繰り」次々と

スポーツライター 浜田昭八

新人が4人も名を連ねたロッテの先発メンバーに、相手ベンチからも、スタンドからも驚きの声が上がった。4月20日のソフトバンク戦。ロッテは一塁井上晴哉、捕手吉田裕太、三塁三木亮の新人野手を7、8、9番に並べ、先発投手も新人の石川歩だった。

開幕1カ月で新人のまとめ使い断行

順位がほぼ決まったシーズン終盤に、来季を見据えて新人をまとめて使うことはある。だが、開幕してまだ1カ月の時点で断行するのは珍しい。それは、中堅、ベテラン勢に「経験の上にあぐらをかかせない」という、監督伊東勤の強い意思表示でもあった。

伊東は西武の監督時代にも大胆な若手起用で、チームをかき混ぜた。2006年には、高卒新人の炭谷銀仁朗を開幕戦の捕手に起用した。一線登場が最も難しい捕手の起用でもためらわない。他のポジションを含め、これは足踏みする旧勢力への強烈な警告になった。

ロッテでも就任1年目の昨季、育成出身の西野勇士を先発ローテーションに加え、益田直也をストッパーに仕立てた。野手では鈴木大地を正遊撃手に抜てきして、全試合出場、全打順を経験させた。

伊東には、小回りがきく選手を1、2番タイプと決めつけるなどの硬直した考えはない。4番鈴木などは常識的には考えられない起用だ。選手は驚くと同時に、自分が気付いていない可能性を、この監督は引き出してくれるのではないかと色めき立った。

周囲の不安よそに先発西野を抑えに

今季は「頂点へ、今年こそ」をモットーに掲げた。リーグ3位から日本一へ登りつめた10年の"下克上"とは違う堂々の制覇を目指した。だが、主砲今江敏晃、ストッパー益田の故障などがあって、開幕直後に5連敗と出遅れた。そこからの反攻に、伊東式の若手抜てきを含めた"やり繰り"が力を発揮した。

今季の新人は、もともと優秀だった。石川―吉田のバッテリーは早くから1軍で通用すると認められていた。井上もオープン戦の首位打者になるほど打ちまくり、開幕では4番で起用された。現在は2軍落ちしているが、吉原正平も中継ぎですでに5試合に登板、1勝を挙げている。実戦的な選手を着実に獲得するロッテのスカウト陣は、伊東のチーム若返り作戦に貢献している。

故障、出遅れの益田の代役には、西野を先発からストッパーに転用して充てた。古谷拓哉、唐川侑己とともに、チーム最多の9勝を挙げた先発要員の役割を変えるのには勇気がいった。

しかも、実質2年目の23歳。チームの命運を握る役どころを委ねるのに周辺から不安の声が上がった。だが、伊東には昨季も中継ぎで実績を残した2年目益田をストッパーにして、セーブ王に仕立てた実績がある。

継投策は「第2監督」の異名をとった西武の捕手時代に、継投策の名手森祇晶監督から十分に学んでいる。松永昂大、ロサ、西野とつなぐロッテの勝ちパターンの継投がどれだけ機能するかは、パのペナントの行方に影響しそうだ。

予告先発投手に合わせ猫の目打線

打線は今江の故障とブラゼルの不振などがあって、毎日のように変わっている。開幕1カ月で指名打者が6人(井上、ブラゼル、サブロー、井口資仁、大松尚逸、根元俊一)も登場したのが"猫の目打線"の苦悩を象徴している。

だが、伊東は「予告先発の制度がある限り、適材適所に打者を配置するのは当然」という。不動のオーダーを組むのが理想だが、故障者がいては難しい。3番井口、5番角中勝也、8番捕手がほぼ決まっているだけで、あとは実によく変わる。

昨季も若手をどんどん登用して競争をあおり、チームの活性化を図った。ある程度の成果は上げたが、終わってみると「結局、ベテランにおんぶにだっこだった」と、不満を漏らした。

駒不足に嘆き、若手は覇気に乏しく

今季はベテラン頼みの状態はかなり解消されたものの、伊東はまだ時おり駒不足を嘆いている。39歳の井口を筆頭に、里崎智也、福浦和也、サブローらには、まだまだ働いてもらわねばならない。適度な休養をとらせて使いたいが、代わるべき若手にベテランを押しのける覇気が乏しい。

パは今季も上位・下位が入り乱れる戦国リーグの様相だ。最後は戦力の厚みが明暗を分ける。昨季は土壇場で息切れして3位にとどまった。新人のまとめ使い、きめ細かい継投、猫の目打線などに続く、伊東の「頂点を目指す」ための次の一手は何だろうか。

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