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ゴルフ賞金王争い、池田ら東北福祉大勢が中心に

編集委員 吉良幸雄

国内ゴルフの女子ツアーは7日、ダイキンオーキッド(沖縄・琉球GC)で開幕。一方、男子ツアーは当初、ワンアジアツアーとの共催で次週のタイ・オープンで幕を開ける予定だったが、1月に首都バンコクに60日間の非常事態宣言が発令された影響で延期を余儀なくされた。そのため、シーズン開幕戦はインドネシアPGA選手権(3月27~30日、ジャカルタ近郊)に。国内戦は例年通り東建ホームメイトカップ(4月17~20日、三重・東建多度CC名古屋)でスタートする。

二足のわらじの池田にキングの期待

昨年ルーキーながら4勝をマーク、海外メジャーでも活躍して一気に賞金王に上り詰め話題をさらった松山英樹(22)は米ツアーに主戦場を移した。しかし後輩・松山に代わって、今季も東北福祉大勢が賞金王争いをにぎわせそうである。

そろそろ初の「キング」が期待されるのが池田勇太(28)だ。親分肌とあって、昨年はツアー活性化のために一肌脱ぎ選手会長を務めた。二足のわらじを履いて会議やイベント、スポンサーへの挨拶などもこなしながら東奔西走。一方、選手としては秋のANAオープン、パナソニック・オープン、コカ・コーラ東海クラシックと3試合連続で予選落ちするなど苦しいシーズンを送った。

「1人で(責任を)背負い込んで、つらいことが多く大変な1年。プロとして成績を出せないことが悔しくて(選手会長を)やめたいと思ったこともある」。それでも11月のマイナビABCチャンピオンシップ(兵庫)で優勝。結局、2年連続で選手会長の重責を担うことを決断した。

随一のパット巧者、谷原は大崩れせず

ただ、副会長6人(深堀圭一郎、藤田寛之、宮本勝昌、上平栄道、宮里優作、石川遼)に役割分担制を敷くことで、会長職の負担は多少は軽くなりそうだ。賞金ランクは4勝をマークしてブレークしたデビュー2年目(2009年)の2位から、10年4位、11年11位、12年4位、13年9位。今季は賞金王も視野に入れてひと暴れを狙っているはず。09年以来、5年連続で勝利を挙げ、ツアー通算11勝。安定した実力は松山、石川が不在のツアーでは随一といえよう。

谷原秀人(35)は昨年11月の三井住友VISA太平洋マスターズ(静岡)で石川らを退け、3年ぶりのツアー10勝目を飾った。賞金ランクは6位。同月のワールドカップ(オーストラリア)でも個人戦で7位に入り、今年1月の米ツアー、ソニー・オープン(ハワイ)では4日連続3パットなしという手堅いプレーを続け、石川ら7人が出場した日本勢でベストの8位と活躍した。

05年に米ツアー参戦、翌年は国内賞金ランク2位に入った実力者は、ツアーきってのパット巧者。平均パット数は、12、13年と2年連続1位である。数年前に肩を痛めたことで飛距離は落ちたものの、アプローチもうまく小技を武器に大崩れしない。トップ10入りは一昨年が11回、昨年も9回を数える。今季は用具使用契約メーカーをプロギアから本間ゴルフに変更した。プロ14年目。選手として脂がのる頃で、賞金王候補の1人だろう。

鼻息荒い新婚藤本「2、3勝が目標」

ツアー3年目を迎える藤本佳則(24)は、昨年は10月のトーシン・トーナメント(岐阜)でツアー2勝目を挙げた。だが、得意のパットで試行錯誤、賞金ランクはデビュー年の5位から10位に後退した。1月に宮城・東北高ゴルフ部時代から交際を続けていた祐未夫人と結婚式を挙げたばかりで、発奮材料には事欠かない。

今季は「賞金王を目指して2勝、3勝していくのが目標」と鼻息が荒い。オフのトレーニングも順調らしく、「去年にないわくわく感がある」という。2月のグアム合宿に続き、今月5日からは例年通り東北福祉大ゴルフ部のオーストラリア合宿に参加。インドネシアPGA選手権から始動する。

宮里優「賞金王のチャンスはある」

昨シーズン、プロ11年目で悲願のツアー初優勝を飾ったのが宮里優(33)だ。最終戦の日本シリーズJTカップ(東京)最終日。妹の藍や両親ら家族も見守る中、名物18番(パー3)で劇的なチップインパーを決め涙の初Vを手にした感動的なシーンは、ゴルフファンの心をわしづかみにした。

今月1日にはヤナセとのスポンサー契約を発表。「先輩方が苦労してとってきたタイトルだけど、一つ一つ優勝を重ねていけば(賞金王の)チャンスはあると思う」と意欲を見せる。早い時期に2勝目を挙げれば、勢いに乗ってツアーの主役に躍り出るかもしれない。

東北福祉大軍団のシード選手には、同大学の名を世に知らしめ、メジャーの日本ツアー選手権などツアー3勝の星野英正(36)や岩田寛(33)もいる。彼らがどんな活躍を見せてツアーを盛り上げるか、注目したい。

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