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原監督、「集中力」と「束ねる」掲げてセ制覇

スポーツライター 浜田昭八

1986年から94年まで西武監督だった森祇晶さんは、よく「育てながら勝つ」と言った。移籍補強や外国人獲得に球団は大金をつぎ込むが、現場は若手育成に力を入れるように求められた。森監督はその求めに応え、強い西武を見事に作り上げた。

若手投手陣、次々と戦力に

今季の巨人・原辰徳監督は、まさに「育てながら勝った」。宮国椋丞、笠原将生、小山雄輝を先発投手陣に加え、高木京介、田原誠次を勝ちパターンの救援陣に組み込んだ。笠原以外は新人と2年目。5人とも23歳以下で、若手がこれほど同時に第一線に登場したのは珍しい。

さらに、もはや若手ではないが、9年目の西村健太朗をストッパーに仕立て直して飛躍させた。投手コーチ川口和久、斎藤雅樹に存分に腕を振るわせた原監督。その姿はコーチに権限委譲し、気分よく働かせた元監督・藤田元司さんの懐の深さを思い出させる。

"カネにあかして"大補強

野手には目立った新戦力の登場はなかった。だが、2008年に正遊撃手に抜てきした坂本勇人を、今季4月21日から3番に引き上げて揺るぎない中心選手にした。

1番長野久義、3、4番の坂本、阿部慎之助が引っ張る打線の力は12球団ナンバーワンだろう。

大補強をして臨んだ今シーズンだった。ソフトバンクからエース杉内俊哉、ホールトン、DeNAから主砲の村田修一を"カネにあかして"獲得した。ヤクルトのラミレス、グライシンガー、横浜(現DeNA)のクルーンを獲得したときと同じ金権補強だった。

この状況で必ず言われるのが「これで優勝できなければ監督の能力が問われる」だ。マスコミ、ファンはもちろん、球団内部からも投資に見合った成果を求められる。これは監督にとって大変なプレッシャーである。

出足のつまずき、肥やしに

貧乏球団の監督から見れば、ぜいたく極まりない悩みだろう。だが、与えられた既成戦力だけで戦って済むのではない。球団の立場からいうと、FA補強や外国人の獲得は、自前の戦力が育つまでの"つなぎ"でしかないのだ。そこで「育てながら勝つ」苦労が生じる。

巨大戦力で臨んだが、出足でつまずきかけた。投手陣の足並みがそろわず、打線では新外国人ボウカーが不振。4月中に2度も5連敗を食った。原監督はのちに、「あれがいい肥やしになった」と漏らした。優勝は堅いという前評判に、チーム全体が緩んでいた。思いがけない連敗がナインを目覚めさせたのだ。

2度目の5連敗後、4月26日から快進撃が始まった。坂本を3番に据えた時期と重なる。セパ交流戦前の15試合は9勝2敗4分けとペースに乗った。

17勝7敗で交流戦に初優勝

交流戦でのパ各球団はマスコミへの露出を意識して、人気の巨人にエース級投手を集中的にぶつけてきた。それをはね返し、17勝7敗で交流戦初優勝を遂げた。

このころから原監督がよく口にしたのは、「集中力」と「力を束ねる」だった。細かいことは言わないが、集中力を欠いたプレーは厳しく断罪した。練習の段階から、集中力を高めることを求めた。「束ねる」は全員が結束して「つなぐ野球」をやろうということだ。

2連敗でもニュースになるほどの強みを発揮してからも、原監督は手綱を緩めなかった。象徴的な出来事に"村田懲罰"があった。7日のヤクルト戦で2打席凡退、守りでも覇気のなかった同選手が試合中に帰宅した。

日本一求めるファンと球団

「彼は出ずっぱりで疲れている。明日また元気にやろう、ということで帰した」と、原監督はベテランのプライドに思いやって懲罰を否定した。翌日に村田は丸刈りで現れ、なにもなかったようにチームに合流した。

今夏はひときわ暑く、各球団に"へばり"が見えた。その中で、8月の巨人は17勝7敗3分けの快走。同23日に出たマジック30を順調に減らしてゴールへ駆け込んだ。

個人的には6月に現役時代のスキャンダルが週刊誌にすっぱ抜かれた。だが、球団の巧みな擁護があって、監督続投の障害にはならなかった。残る問題は、日本一にならないと「勝った」と認めないファンと球団の意向にどう応えるかである。

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