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江川卓、引きずる明暗両極端のイメージ

スポーツライター 浜田昭八

江川卓には「初志貫徹の人」と「ルール破り、手抜きの悪役」という、明暗両極端の評価がつきまとってきた。巨人のユニホームを脱いで4半世紀近くたった今も、そのイメージを引きずって生きている。

"空白の一日"

入団時の衝撃が、いまだに野球関係者とファンの脳裏に焼き付けられたままでいる。1978年ドラフト会議の前日。いわゆる"空白の一日"を探り出して、巨人と江川は電撃的に入団契約を交わした。

球界の猛反発で事態は紛糾した。巨人が出席をボイコットしたドラフト会議で、阪神が江川との交渉権を獲得。巨人がリーグ脱退、新リーグ結成をちらつかせるなど、未曽有の混乱に陥った。

81年には"投手3冠王"

当時の金子鋭コミッショナーの限りなく指令に近い"強い要望"があった。巨人のエース格だった小林繁と、形の上で阪神の選手になった江川との交換トレードが成立したのは、79年のキャンプイン前日だった。

巨人入りした江川は、期待通りに実力を発揮した。入団1年目の79年は出場自粛2カ月の措置をとられて9勝にとどまったが、翌80年には16勝で最多勝。81年も20勝で2年連続最多勝投手になるとともに、2.29で最優秀防御率、7割6分9厘で勝率1位の"投手3冠王"になった。さらに、18勝の同僚西本聖をしのいでMVPにも選ばれた。

クレバーな配球

このころの江川は速球とカーブの2つの球種だけで押す、シンプルな投球だった。

それでも勝てたのは、当時の長嶋茂雄監督が「高めで跳ねる」と表現した速球の威力が抜群だったから。カーブとのスピードの差を生かしたクレバーな配球で、打者との駆け引きでも優位に立った。

84年のオールスター戦では9連続三振奪取を目前で果たせず話題になった。福本豊、ブーマー、落合博満、石毛宏典ら、球史に残るパの強打者から8連続三振を奪い、71年の球宴で江夏豊が達成した9連続の再現は確実と見られた。

球宴での9連続三振を目前で逃す

ところが、9人目の大石大二郎をカウント2-0と追い込みながら、カーブをチョコンと合わされて二ゴロ。「カーブを外へはずして、速球で決めるつもりだった。9連続はもう無理でしょう」と苦笑した。

凡打が大きな話題になるのは速球派の江川ならではだが、再挑戦を口にしないのは少々クールに過ぎた。

遊び心も

作新学院―法大―巨人と野球の王道を歩んできたが、球界の古い体質には背を向けた。やみくもな猛練習に反発し、"手抜き"と攻撃された。さらに、サイドビジネスに関心を示し、競馬やワインにも興味を抱く遊び心があった。

「100球肩」と批判も

それでいて、金銭感覚はシビアだった。契約更改では、現在のように代理人を伴うわけでなく、球団経営者と堂々とわたりあった。実現しなかったが、不振選手の大幅減俸を救う「25パーセントの減額制限の撤廃」を主張し、出来高払いの導入を提案した。

それだけ、野球に自信があったのだろう。しかし、年を経るにつれて考えは微妙に変わった。相手に研究され、江川にも肉体的な衰えがあった。スライダーをマスターするなど、球種を徐々に増やした。七、八回で降板するケースが増え、"江川の100球肩"と言われたりした。

突然の引退

現役引退は唐突な感じだった。13勝5敗をマークした87年のオフに、自らユニホームを脱ぐと申し出た。公表はしていなかったが、右肩の痛みにずっと耐えていた。実働9年、32歳。あまりにも早過ぎる引退だった。

引退後はユニークな野球解説で人気を博しているが、現場復帰の機会はまだない。あふれる野球知識と包容力のある人柄は買われているが、巨人入り当時の"ダーティー"なイメージを気遣う球団経営者が多い。指導者の人材が豊富とはいえない球界は、いつまでこの人を"野"に置いておくのだろうか。

 えがわ・すぐる 1955年栃木県出身。78年法大卒。南加大へ野球留学のあと、ドラフト制の盲点をついて79年巨人入り。87年まで投げ、135勝72敗3セーブ、防御率3.02。最多勝2回、最優秀防御率1回。81年MVP。

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