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心優しき女王オチョア、早すぎる引退の理由

ゴルフライター 川野美佳

女子ゴルフの女王、ロレーナ・オチョア(メキシコ)が23日、現役引退を表明した。電撃的な表明に、仲の良い宮里藍は「泣きそう…」と惜しみ、タイガー・ウッズ(米)は「ゴルフ界の偉大なる損失」とコメントを寄せた。28歳の早過ぎる決断の理由は……。

「私にとって最高のタイミング」

2007年にロレックスランキング(女子世界ランキング)1位の座をアニカ・ソレンスタム(スウェーデン)から奪還して23日で丸3年。「これが私にとって最高のタイミング。ゴルフ人生の中で忘れられない日です。決断に悔いはありません。今日は悲しい日じゃない。嬉しい日なんです」と引退に至る経緯を語ったオチョア。第二の人生を歩み始める人間の凛(りん)とした清々しさを漂わせていたが、最後には輝かしい栄光の日々に思いをはせて瞳を潤ませた。

プロとしてキャリアをスタートさせたときから「やがてプロスポーツ選手には引退のときがくる。10年間第一線でプレーして、その間に目標を達成したら、潔く現役を退きたい」という考えがあったのだとか。予定よりも早く目標を達成したことから、8年目の引退表明となった。

開幕戦で「何かが違う」

直接の引き金になったのは宮里藍が優勝した今シーズンの米女子ツアー開幕戦、ホンダPTT・LPGAタイランドでのこと。「今年1年は頑張って現役を続けよう」と思って臨んだのだが、2、3日もすると「何かが違う」という違和感にさいなまれたという。試合に集中しようとする本人の意志に抗うように、感情が「家に帰りたい、家族と一緒に過ごしたい」と訴えかけたのだ。

「気持ちがないのにトップレベルで競技を続けるのは難しい」と言ったのは、一昨年惜しまれつつ現役を退いた元女王・アニカだが、まさに心ここにあらずの状態で戦うことの難しさをオチョアもこのときに痛感した。

「普通の主婦になりたい」

昨年の末、メキシコ航空会社アエロメヒコのCEO(最高経営責任者)アンドレス・コネサ氏との結婚を機に「普通の主婦になりたい」という思いが高まったこともある。「家族は皆、私のためにすべてを犠牲にしてバックアップしてくれました。競技生活に明け暮れたせいで、家族との貴重な日々は失われました。これからその歳月を取り戻したいのです」という言葉は、"優しすぎてメジャーに勝てない"と言われ続けた心優しい彼女にふさわしいものだった。

オチョアに初めて会ったのは02年箱根CCで行なわれた日本女子オープンのこと。アリゾナ大学を2年で中退し、LPGAツアーの下部組織フューチャーズツアーで3勝を挙げ賞金女王に輝き、翌03年のメジャーツアー昇格を決めていたものの、夏場に試合がすべて終わってしまい「戦う場を求めて」日本女子オープンを主催するJGA(日本ゴルフ協会)に出場を打診。快諾されて、特別承認選手として出場権を得たのだった。

オーラを放つ

ほぼ無名の20歳の新人。だが初日の1番ティーに立った瞬間から他とはオーラが違っていた。案の定、第1ラウンドで8アンダー64と爆発、ギャラリーの度肝を抜いた。しかし終始優勝戦線をにぎわすも決勝ラウンドでスコアを伸ばせずに3位タイに終わった。

最終日の朝、オチョアの表情は心なしか曇っていた。前夜、持病の喘息の症状が出て「ほとんど眠れなかった」と小声で打ち明けた。眉尻が下がりいかにも心細そうで、筋肉質だが華奢な背中に思わず「頑張って!」とつぶやいたもの。

あれから8年の歳月が流れ、オチョアはメジャー2勝を含む27勝を挙げ、世界ランク1位の座を157週間守り抜いた。「1位のまま現役を引退する幸せをかみ締めています」。

今後オチョアが試合で見られるのはメキシコで行なわれるトレス・マリアス選手権と、11月に故郷グアダラハラで開催が予定されているロレーナ・オチョア招待の2試合だけ。ツアーに咲いた大輪の花はまだ瑞々しいまま表舞台から姿を消す。

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