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打撃不振の筒香、豪腕からの殊勲打を浮上のきっかけに 

スポーツライター 杉浦大介

4月18日のヤンキース戦で適時二塁打を放つレイズ・筒香=共同

起死回生といっても大げさでない状況での一打だった。

打率1割台という不振から4月15〜17日の3戦はスタメンから外れ、16、17日のヤンキース戦では代打でも出場機会なしに終わっていたレイズの筒香嘉智。18日、4試合ぶりの先発出場となったニューヨークでのヤンキース戦でも、メジャーを代表する豪腕ゲリット・コールに最初の2打席は抑えられた。

2-2の同点という緊迫した状況で迎えた七回表1死一塁。この3度目の打席でも凡打に終わっていれば、打率は1割5分以下にまで下がり、このまましばらくは先発出場の機会はなくなっていたかもしれない。

しかし……。カウント1-1からコールが投じた外角低めのチェンジアップを上手に捉えると、右中間を切り裂くタイムリー二塁打となった。筒香にとって、4月7日以来となる久々の今季2打点目。相手エースをマウンドから引きずり下ろし、昨季ア・リーグ王者のレイズに敵地ニューヨークでの3連戦スイープをもたらす貴重な殊勲打となった。

依然続く危機的な状況

「あの場面で打点をあげることができて非常に良かったと思います」

試合後、リモート会見に臨んだ筒香の表情からは安堵がのぞいた。対戦相手となった投手の質の高さ、打ったボールのコースの良さも相まって、この日は非常にインパクトの大きな働きでアピールしたと言って良かっただろう。

昨季も打率1割9分7厘と苦しんだ筒香。危機的な状況は変わっていない=USA TODAY

もっとも、これで筒香の危機的な状況が終わったわけではない。低予算チームのレイズとしては高価な2年1200万ドルという契約でメジャー入りした昨季、筒香は打率1割9分7厘と低迷。特にメジャー平均93マイルの速球には42打数4安打と苦しみ、不本意な1年目となってしまった。

勝負の2年目はオープン戦最後の9試合で22打数7安打1本塁打と調子を上げ、本人も開幕前の時点では順調な仕上がりを強調していた。メジャーの水にも少しずつ慣れ、ア・リーグ連覇を狙う強豪チーム内で今度こそ重要な役割を担っていくかと思われた。

ところが、蓋を開けてみれば、15日まで39打数6安打0本塁打17三振という極度の打撃不振。課題の速球にはやはり対応できず、タイミングを狂わされて変化球にもバットが空を切るシーンが目立った。

「残りの年俸をのんでもレイズは筒香に見切りをつける可能性がある」

タンパの地元紙タンパベイタイムズが17日にそんな趣旨の辛辣な記事を発表するなど、その立場は一気に厳しくなっている感がある。役割のかぶる崔志万一塁手が右膝のケガから復帰する5月中旬までに結果を出せなかった場合、本人の許可を得た上でのマイナー行き、あるいは自由契約、トレードといった選択肢が模索される可能性もあるのだろう。

上昇の手応えは感じている

そんな厳しい立場から脱するために、今後も打ち続けるしかない。幸いなのは、レイズのケビン・キャッシュ監督が「辛抱強く見守り、調子を上げていくことを願っている」と筒香をサポートし続けていること。同時に筒香自身も「感覚はすごく良くなってきている。自分の中ではいい方向に進んでいると思います」と述べ、上昇の手応えを強調している。

メジャーリーガーとして生き残るためにも感覚の良さを好結果につなげたい=USA TODAY

三振率こそ高いものの、序盤戦では鋭い打球も少なくなく、どこかで好調期間に突入するのではないかという期待感はある。メジャーリーガーとして生き残るためには、その〝感覚の良さ〟を継続的な形で〝好結果〟につなげていかなければいけない。ヤンキースタジアムでの殊勲打をそのきっかけにできるか。苦手な速球はなんとかファウルにし、長所である選球眼、長打力などを徐々にでも発揮できるか。これから先、時間との闘いもある中で、筒香の奮起と適応に期待したいところだ。

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