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ハンド日本、24年ぶり1次L突破 たくましく成長

ハンドボール男子の世界選手権は19日、エジプト各地で1次リーグ最終戦が行われ、C組の日本はアンゴラに30-29で勝って初白星を挙げ、通算1勝1分け1敗の同組3位で2次リーグ進出を決めた。日本協会によると、1次リーグ突破は1997年の熊本大会以来24年ぶり2度目。アイスランド出身の名将ダグル・シグルドソン監督就任から3年半、結果が出なかった低迷期を乗り越え、チームはたくましく成長した。

アンゴラの最後のシュートが外れた瞬間、日本ベンチから選手たちが飛び出して歓喜の輪ができた。7戦全敗で参加24チーム中最下位に終わった前回大会から2年、苦しい時間を過ごしてきたチームがこれほど喜ぶ姿は見たことがない。15日の初戦で五輪と世界選手権で優勝3度のクロアチアと引き分け、この日は前回大会で敗れたアンゴラから勝利。しっかりと手応えを感じられる1次リーグ突破だ。

勝った方が1次リーグ突破を決める最終戦。スコアが示す通り、楽な試合ではなかった。前半から再三2分間退場者を出したアンゴラに対して数的優位に立ちながら、日本はなかなかリードを広げられない。前半を16-12で折り返したものの、後半に入って一度は逆転を許した。

今までの日本なら、ズルズルと点差を広げられていただろう。だが、今大会の日本はここから違いを見せる。5点差を追いついて一度は逆転したカタール戦もそうだったが、すぐに追いついて逆転。勝負を決した30点目は、司令塔の東江雄斗(大同特殊鋼)が態勢を崩されながらも、技術と気迫でねじこんだ一撃だった。

チーム最多の7得点を挙げ、「マン・オブ・ザ・マッチ」に選ばれた渡部仁(トヨタ車体)は「各試合でポイントはあると思うが、まずはメンタルの強さ。追い付かれたり、逆転されたりといった場合でも崩れない気持ちの強さが顕著にでている」と振り返る。この精神面こそ、チームが取り組んできた最大の課題だった。

リオデジャネイロ五輪でドイツ代表を銅メダルに導き、世界最優秀監督にも選出された実績のあるシグルドソン監督が就任したのが17年夏。国際経験を重視する監督は格上相手に多くの試合を組む一方で、日本チームに巣くう「負け癖」の払拭にずっと腐心していた。善戦しながら接戦をものにできないゲームが続き、チームにも自信が芽生えなかった。

全敗に終わった前回の世界選手権後、監督は主将を替える決断をする。大役を任されたのは土井レミイ杏利(大崎電気)。フランス1部リーグでプレーしたタフでポジティブなメンタルの持ち主は、実業団の選手が大半を占めるチームに対し、徹底してプロ意識と闘争心を説き続けた。また、国立スポーツ科学センター(JISS)のメンタルトレーニングもチームで続けた。19年6月の日韓戦での久々の勝利、20年1月のアジア選手権3位など、少しずつ前進を続けてきた先に今回の躍進があった。

6チームずつで争う2次リーグでは、アルゼンチン、デンマーク、バーレーンと戦う。1次リーグでも同組だったクロアチアとカタールとの対戦結果は持ち越すため、1分け1敗からのスタートとなる。土井が開幕前に掲げていた目標は「2次リーグで2勝」。リオ五輪王者のデンマークはともかく、今の勢いならアルゼンチンとバーレーンには十分勝機がありそうだ。

高さとパワーで常に相手に劣る日本には、外角からズドンと決める絶対的エースはいない。その分、3試合ともトップスコアラーの名前が異なるように、チーム全員で得点を奪い、日替わりでヒーローが出ている。特定の選手に頼った戦いではないから2次リーグでも大きく崩れることはないだろう。

「デンマークなどと力の差を見るだけでなく、しっかりと闘ってジャイアントキリングを狙いたい。オリンピックのホスト国代表としての意地を見せたい」と渡部。負け犬に甘んじた姿を過去のものとしたチームには今、自信と闘争心が膨らんでいる。

(山口大介)

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