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NBA渡辺、プレーオフへ上昇機運 コロナ陽性乗り越えて

スポーツライター 杉浦大介

米プロバスケットボールリーグNBAのトロント・ラプターズでプレーする渡辺雄太(27)は、出番が激減した難しい状況下でもいつも通りに前向きだった。

好調のさなかに新型コロナウイルス陽性

2月28日、ブルックリンで行われたネッツ戦前も、謙虚な態度、現状を冷静に分析できる聡明さは全く変わっていなかった。「今は深く考えすぎないようにしています。自分がやるべきことはやっているんじゃないかなと思っています。正直、厳しい状況が続いていますけど、どこかで必ず評価してもらえると信じてやっているという感じですね」

シーズン中盤頃まで、渡辺は得意のディフェンスとハッスルプレーでラプターズのローテーションに完全に定着していた。課題のオフェンスも向上し、2021年12月13日のサクラメント・キングス戦ではNBAでは自己初となる12得点、11リバウンドのダブルダブルを達成。12月26日のクリーブランド・キャバリアーズ戦では自己最多の26得点を挙げるなど印象的な活躍を続けた。この頃にはネッツのケビン・デュラントのようなスター選手のガードも担当するなど、チーム内で必要不可欠な存在になった印象すらあった。

好事魔多し――。年明け早々、渡辺は新型コロナウイルス検査で陽性反応が出て、1月4日からNBAが定める感染防止規定の対象となった。無症状だったものの9日までの計4戦を欠場し、まともな練習もできなかった。この影響は大きかった。

プレーの精度が一時的に落ち、出場機会は激減。1月下旬から2月の頭にかけて5試合連続でDNP(コーチ判断による欠場)という期間もあった。順調に進んでいたNBA4年目のシーズンは、思わぬ形で停滞してしまった。

生き残りには「実力」「努力」「運」が必要

「何となくリズムに乗り切れなかったという感じです。コロナにかかったっていうのは正直、言い訳でしかないです。体調管理も含めてプロの仕事。(コロナにはチームのほぼ)全員がかかったんで、しょうがない部分もあるんですけど、もう少し体調の管理の部分も含めて、やっていかなきゃいけないなと感じました」

昨年12月にチーム内でクラスター(集団感染)が発生。渡辺も巻き込まれてしまったのだが、陽性反応直前の7戦では3P成功率40%以上と好調だっただけに、離脱は不運以外の何ものでもなかった。渡辺はかねて「NBAで生き残るのには"実力""努力"そして"運"が必要」と述べているが、今季は"運"の大切さを改めて思い知らされたかもしれない。

苦しい流れにあっても、渡辺は言い訳は徹底的に避け、闘志も衰えていない。ドラフト外でNBA入りし、3年目の昨季に初めて本契約を手にした渡辺は、様々な逆境をはねのけてここまではい上がってきたのだから。

現在のラプターズはプレーオフ争いのまっただ中。決して層が厚いとはいえないチーム事情を考えると、渡辺のエナジーとディフェンス力が必要とされるときは必ずくるはずだ。

少しずつ「渡辺らしさ」戻る

「(ラプターズには)どのチームを相手にでもしっかり勝っていけるだけの力は絶対にあります。プレーオフに出れば良い結果が残せるんじゃないかなと思っています。自分としても(チームが)出るだけではなく、試合に出て、チームの一員として勝ちに貢献したいという気持ちはもちろんあります。レギュラーシーズンも残りわずかになってきていますし、プレーオフまでチームとしてもプッシュしていかなければいけない時期。しっかりと準備は怠らずにやっていかなきゃいけないなと思っています」

ここにきてリズムも徐々に戻り、渡辺は少しずつプレー機会を増やしている。2月28日のネッツ戦ではファウルトラブルに苦しんだ主力選手に代わり、第2クオーターで貴重な貢献を果たした。3月4日、オーランド・マジック戦でも最終クオーターはフル出場し、劣勢のチームを活気づける強烈なブロックを決めた。久々に渡辺らしい姿を見せた。

こうやって上質なパフォーマンスを続ければ、チーム内での立場も再び上がっていくだろう。この新たな挫折を乗り越えられれば、その先に自身初となるプレーオフでのプレーの可能性も見えてくるはずだ。

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