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サッカーW杯、またとない舞台 スペイン・ドイツと同組

(更新)

サッカーのワールドカップ(W杯)2022年カタール大会の組み合わせ抽選会が1日(日本時間2日未明)、開催国カタールのドーハで行われ、7大会連続出場の日本は1次リーグでスペイン、ドイツと同じ1次リーグE組に入った。もう1チームは北中米カリブ海とオセアニアの大陸間プレーオフ(PO)勝者となった。

4度の優勝を誇るドイツ、2010年南アフリカ大会覇者のスペインという屈指の強豪と同組で相まみえる。11月23日(現地時間)にドイツとの初戦を迎える。1次リーグの各組上位2位の計16チームが決勝トーナメントに進む。

今大会が7大会連続出場のW杯となる日本だが、くじ運は過去最悪だろう。W杯で優勝経験のあるグレートな国・地域はたった8つ。その〝G8〟のメンバーであるドイツ(優勝4回)、スペイン(同1回)と同じ組に入ろうとは。大会が始まる前に再び「ドーハの悲劇」に遭った印象すらある。

1次リーグの顔ぶれが決まる度、どこが勝ち上がるか分からない最激戦区に「死の組」という表現が使われる。そういう意味で今回のE組は死の組と呼べない。スペイン、ドイツ2強の構図がはっきりしているからだ。

18大会連続20回目出場のドイツは欧州予選を9勝1敗、36得点4失点と圧倒的な強さで駆け抜けた。4年前のロシア大会で韓国に敗れ、W杯で初めて1次リーグ敗退の憂き目を見たが、バイエルン・ミュンヘンを率いたフリックを昨年新監督に迎えてから若返りを図り、清新なチームに生まれ変わっている。

そんなドイツとの初戦は非常に興味深い。日本には遠藤(シュツットガルト)、田中(デュッセルドルフ)、板倉(シャルケ)、鎌田(アイントラハト・フランクフルト)、浅野(ボーフム)らブンデスリーガに籍を置く選手が「元」を含めて多数いる。互いに手の内を知り尽くしていることが吉凶どちらに出るか。

12大会連続16回目出場のスペインとは昨夏の東京五輪準決勝で対戦し、日本は延長戦の末に0-1で敗れた。スペインの前線に迫力が不足し試合はもつれたが、フル代表になるとモラタ(ユベントス)のような万能FWがいて、攻撃のクオリティーは何段階もレベルアップする。

ドイツ、スペイン目線で見れば、強国同士の直接対決は引き分けでも可。日本としてはそんな「金持ちケンカせず」の目算を狂わせたいところ。そのために必要なのはニュージーランドかコスタリカと対戦する第2戦で勝ち点3を取ることだ。初戦必勝は1次リーグ突破の大原則ではあるが、たとえドイツに負けても落ち込む暇も必要もない。

思い出すのは8年前のブラジル大会。初戦でコートジボワールに負けたことより、10人のギリシャに勝てなかった第2戦の引き分けが致命的だった。同じ轍(てつ)を踏むわけにはいかない。勝ち点3を持って最終戦に臨むことが、一つ間違えれば崖下に転落という空気感でグループ全体を覆い、大乱を起こす引き金になる。

ドイツは今回の欧州予選で北マケドニアに黒星を喫し、20年続けた欧州予選無敗記録を35で止められた。達人ぞろいのスペインも、とどめを刺すのに手間取って試合をこじらせる悪癖がある。虫眼鏡で見れば見つかるような小さな傷ではあるが、無欠なチームなどこの世に存在しないのは確かだ。

仮に日本はE組を勝ち上がっても、決勝トーナメントで待ち構えるのはF組の前回3位ベルギー、2位クロアチアになる可能性が高い。目標のベスト8は正直、はるかかなたに思える。かつてない挑戦になるが、それは愉快なことでもある。

W杯、欧州選手権を縫って欧州が独自のネーションズリーグを創設してから、極東に位置する日本が欧州勢と手合わせする機会はめっきり減った。トップランクの国となるとなおさらで、ドイツやスペイン、ベルギーと対戦できるのはW杯くらいしかない。そんな極上の相手と満座の中で真剣勝負ができる。これはこれでフットボーラー冥利に尽きることだろう。

(武智幸徳)

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