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高級魚クロマグロは身近な食材になるか 水槽で産卵、研究スタート

独立行政法人・水産総合研究センター西海区水産研究所が長崎市内に完成させた高級魚のクロマグロ用陸上飼育水槽の本格稼働が始まった。マグロを成熟させて大量の受精卵を生産する技術を確立するのが目的だ。6月に飼育し始めた未成熟なマグロは2年後の産卵を見込む。天然のクロマグロの資源不足が懸念される中、世界で初めて稼働させた産卵施設に注目が集まっている。

長崎で稼働したクロマグロの陸上採卵施設。4年後に約10万匹の幼魚を供給できる技術の確立を目指す

長崎で稼働したクロマグロの陸上採卵施設。4年後に約10万匹の幼魚を供給できる技術の確立を目指す

「予想より早く人工配合飼料に切り替えられた。食べる量も増えており順調だ」。水産総合研究センター西海区水産研究所の虫明敬一・まぐろ増養殖研究センター長はこう話す。6月に2つの陸上水槽で飼育を始めたのは、鹿児島県の奄美大島沖の海上いけすで養殖していたクロマグロ114匹。いずれも生後2年で、平均の体長約1メートル、体重は15キログラムだ。長崎まで船で輸送した。8月上旬までに5匹減ったものの残りは元気に水槽内を泳いでいる。搬入当初は落ち着かず、水槽壁に激突するマグロもいたが、いまは上手によけながらゆったりと泳ぐ。当初は食べやすいサバの切り身など生のエサを使っていたが、7月半ばから栄養価を一定に保てる人工配合飼料に切り替えた。

世界初のクロマグロ用水槽は数多くの工夫を施している。2つある水槽はいずれも直径20メートル、深さ6メートルの円柱形のコンクリート製で、1880トンの海水が入る。水温や日照時間を制御でき、成熟や産卵に適した条件を人工的に作れる。照明は発光ダイオード(LED)を使い、昼夜も再現可能だ。夜はゆるやかに照度を落とし、月明かりの2倍程度にするという。水槽内の海水は毎日約10%を入れ替えるが、残りは循環・ろ過している。「掛け流し水槽に比べて運用コストが半減する」(虫明センター長)。海水はすべて紫外線で殺菌処理し、感染症の予防対策も講じる。

水中に設置したカメラで24時間観察できる。拡大なども可能で、謎が多いクロマグロの行動や成熟・産卵行動なども詳細に記録できる可能性が高い。メスをオスが追いかけて、産んだ卵にオスが精子をかけてできた受精卵が浮いたところを集める計画だ。

陸上の水槽がなぜ必要なのか。クロマグロは現在、西日本の沿岸の海面いけすなどで養殖されている。ヨコワと呼ぶ天然の幼魚を捕獲して育てる手法がほとんどだ。日本で必要なヨコワは年間40万~50万匹といわれている。養殖施設の急増からヨコワの減少が懸念されており、人工的なヨコワ生産に注目が集まっている。

クロマグロは気性が荒く、飼育しにくいことで有名。天然の幼魚に頼らず卵から育てる完全養殖技術は近畿大学がすでに実現しているが、稚魚が共食いしたり、いけすの網に衝突したりする問題があり、ヨコワに育つ確率が低い。海面いけすで養殖用の受精卵をとろうと長年試みているが、水温や台風などの自然条件に左右されやすく、産卵数が安定しないのが悩みの種だった。近大の熊井英水教授は「安定した数の受精卵を確保するには人工的に環境を制御できる陸上水槽が不可欠だ」と説明する。

クロマグロはまだ謎が多い。天然では5歳で成熟するといわれるが、3歳や4歳で成熟するものも見つかっており、どんな条件がそろえば成熟するのかわかっていない。虫明センター長らは、当面は冬場の海水温をエサが食べやすいセ氏16度以上とし、夏場は同28度以下に抑える方針。日照なども四季に合わせて調整する。2年後から受精卵がとれれば、鹿児島県の陸上水槽に飛行機で輸送。約6センチメートルの稚魚に成長させた後、海上のいけすで育てる計画だ。4年後にはヨコワを約10万匹供給できる技術の確立を目指し、クロマグロの完全養殖の普及に弾みを付けたい考えだ。天然資源の枯渇を防ぎながら、高級魚を身近な食材にできる日もそう遠くないかもしれない。(西村絵)

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