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テスラの申し子、夢を力に 米起業家に流れる独創性

スタートアップスinUSA(2)

 今では当たり前なスマートフォンの概念も、7年前に米アップルが「アイフォーン」を発売する前に予測できた人は少ない。スタートアップの精神は、大企業の硬直した組織では思いもつかない革新的な製品やサービスを生みだす。誰もが「えっ」と思う独創性は、新世代の猛者たちにも脈々と受け継がれる。
アルタエロス・エナジーズの創業者2人の出会いはMITの授業(右がベン・グラスCEO)

3月21日、風力発電の高度で世界新記録が生まれるとのニュースが世界を駆け巡った。挑戦者は米マサチューセッツ工科大学(MIT)発のアルタエロス・エナジーズ(マサチューセッツ州ボストン)。大空に舞う飛行船で風力発電し、地上に送電する奇想天外な構想だ。世界記録となる1000フィート(約304メートル)の大空での発電にアラスカ州で取り組む。

発電量は倍以上

アルタエロス・エナジーズは風力の発電高度で世界最高記録を樹立

「上空の安定した強風を使えば、発電量は地上の2倍以上になる。飛行船しかないと思った」。アルタエロスCEO(最高経営責任者)のベン・グラス(29)は目を輝かせる。電気自動車(EV)のテスラ・モーターズでインターンを経験。創業者のイーロン・マスクに憧れ、25歳で起業した。

開発中の飛行船型風力発電機は直径約20メートルのドーナツ型。ヘリウムガスで上空に浮かべ、中央空洞部の3枚の羽で発電する。商用化を探る最新型は発電能力最大200キロワット。150世帯分の年間消費電力をまかなえる。発電コストは低く、日本の太陽光発電の半分以下となる1キロワット時15~18円。送電網のないへき地や大規模農園、採掘場、難民キャンプなどでの利用を見込んでいる。

幼いころから父親とロケットや飛行機づくりに興じた。MITに入り、当初はロケット技術者を夢見たが「ロケットの世界は技術が成熟し、差別化が難しいと気付いた」。そこで思いついたのが飛行船を使う風力発電だった。父は元イスラエル空軍のパイロット、米国人の母からは環境の大事さを教わった。

シェスラCEO

 「荒唐無稽」「できるわけがない」――。懐疑的な意見が多かったが「おかげで弱点や課題に気づき、克服できた」(グラス)。むしろ夢にかけてくれた人が多い。これまでに200万ドル(約2億円)の資金を獲得。インド財閥タタ・グループ名誉会長、ラタン・タタの会社も出資した。

画面が膨らむ

ひとつのイノベーションが次のイノベーションにつながる数珠つなぎの循環も生まれている。

「なんて使いにくいんだ」。アップルがアイフォーンを発売した2007年、誰もがこの革命的な製品に賛辞を送る中で、クレイグ・シェスラ(41)は違った感想を持った。長年使い慣れたブラックベリーから乗り換えたアイフォーンの入力への不満はひらめきに変わった。

タクタスの技術を使ったタブレット

「スマホの液晶画面にもキーボードのような凹凸を浮き上がらせたい」。08年にタクタス・テクノロジー(カリフォルニア州)を設立すると"ボタンの触感"を生み出す画期的な技術を考案する。パネルの背面にモーターを付け、タンクからオイルを押し出す。すると、あら不思議。画面の表面フィルムにキーボードのような膨らみが浮かび上がるのだ。

特許などの取得を進める一方で投資家を探したものの、創業した08年は米金融危機のまっただ中。投資家に100件以上電話したが、返答は「NO」ばかりだった。それでもベンチャーキャピタル(VC)などが催すイベントには必ず顔を出した。「09年に個人のエンジェルから資金が入り、その紹介でVCのトムベストの資金を得て軌道に乗り始めた」と振り返る。

飛躍のきっかけは13年に米ラスベガスで開かれた世界最大の家電見本市「コンシューマー・エレクトロニクス・ショー(CES)」。タクタスが試作品を展示すると米CNNテレビなど多くのメディアが取り上げて称賛した。米自動車大手から出資を受け、世界スマホ大手との取引成立にもつながっていった。

3月中旬には来日し、日本の大手メーカーとも接触。来年には日本でも浮き出すキーボードのついたスマホが登場しそうだ。

苦しい時代が長かった。英国の東芝の研究所に勤めていた経験を持つ。タクタスの技術をけん引する共同創業者と知り合ったのは東芝勤務時代。「技術がマーケットを作るという大切な考え方を学んだ」(シェスラ)と話す。世界が注目するタクタスには、粘り強い日本発のものづくりの魂も宿っている。

独創性は起業家の要だ。スタートアップの奇想天外なアイデアこそが世の中を変えていく。=敬称略

[日経産業新聞 2014年4月2日付]

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