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監督たちの戦い 西武苦戦、見透かされた渡辺監督の「エース気質」

スポーツライター 浜田昭八

1980年代から90年代にかけての西武は、V9巨人にヒケをとらぬほど強かった。その当時の主力選手3人が今季、パ・リーグの監督として顔をそろえた。捕手だったロッテ・伊東勤、3番中堅手のソフトバンク・秋山幸二、エースだった西武・渡辺久信である。

怪しくなったCS進出

西武・渡辺は新人監督だった2008年以来、5年ぶり2度目の優勝を目指したが、今シーズンは3歳年長の"兄弟子"2人に痛め続けられた。節目でロッテ、ソフトバンクにたたかれ、優勝はおろか、クライマックスシリーズ(CS)進出も怪しくなった。

11、12年に連続してスタートダッシュに失敗した。今季は細心の準備を整えて開幕に臨んだ。日本ハム、ソフトバンクと対戦した最初の2カードで5勝1敗。勢いに乗って走り、18勝9敗の首位で4月を終えた。輝いたのはこの辺りまでだった。

12年暮れに大リーグを目指したチームリーダーの中島裕之が退団した。主砲の中村剛也は左ヒザを手術して戦列から離れたまま。この危機的状況にもかかわらず、渡辺は「泣くな、ほえろ、逃げるな」と勇ましい指針を掲げて陣頭に立った。

投手陣の足並みそろわず

だが、セパ交流戦の直前、ロッテ、ソフトバンクとの各2連戦に全敗したのがケチのつき始め。交流戦は11勝13敗とパ・リーグ勢の中で唯一負け越した。セを圧倒した他5球団が上向く中で、じりじりと後退した。

投手陣の足並みがそろわなかった。中でも、前年のストッパーから先発復帰を目指した涌井秀章の不振が痛い。よかったのは開幕後3度の先発で3勝したときだけ。以後は変調し、中継ぎ、2軍調整で試みた立ち直り策も効果がなかった。

やっと1軍に定着、9勝をマークした菊池雄星のリタイアもこたえた。左肩を痛めて8月7日に登録抹消、復帰のメドは立っていない。西口文也と石井一久の両ベテランも、ほとんど戦力にならないままだった。

さらに、ストッパー不在が苦戦を招いた。再入団のシコースキーは故障して早々に退団。ウィリアムス、大石達也、サファテらが入れ替わりに代役を務めたが、だれも定着しなかった。苦しんだロッテ戦で、相手のストッパー益田直也に6セーブをマークされたのと明暗くっきり。

ソフトバンクに一方的に痛めつけられ

8月にチームは10勝15敗と急降下、9月に入っても立ち直りの兆しを見せず4位に落ちた。優勝目前の楽天には善戦したが、ソフトバンクには6勝14敗1分けと一方的に痛めつけられた。

ソフトバンクには過去のCSでも痛い目にあわされた。11年にはファイナルステージでストレート負け。2位だった12年はファーストステージを西武ドームで戦ったが、1勝2敗で屈した。

今季の伊東もそうだったが、秋山は自己中心に押し進む渡辺の"エース気質"を見透かしている感じだった。また、ほとんどを元西武勢で固めたコーチ陣の試合運びの意図も見抜き、先手を打ってきた。

このところ、渡辺のボヤキがよく聞かれるようになった。多くは「泣くな……」の指針に反する、ひ弱い選手の姿を嘆くものだった。今夏はとりわけ暑かった。「食が細いなあ」と、夏バテ症状を見せる若手に失望した。

去就は白紙、球団の評価は…

だが、嘆いてばかりはいられない。パ・リーグは前年のチャンピオン日本ハムが最下位争いをするなど、戦国状態が続いている。補強がチームの浮沈を左右するのは確かだが、現有勢力を底上げして巻き返しを図らねばならない。

西武には25歳前後の好選手が多い。投手陣では菊池の回復が待たれる。大石は救援陣の軸にならねばならない。新人の増田達至も戦力になるだろう。野手では浅村栄斗をチームリーダーに仕立てなければならない。新人の金子侑司は二塁や外野の定位置を狙い、足踏み状態の中堅を刺激する。

渡辺は昨季限りで退任する予定だった。だが、色々な事情があって1年契約の続投となった。CS出場もかなわないままに退任するのは耐えられないだろう。若手の成長も見届けたい。しかし、球団は今季の戦いをどう評価しているのか。去就はいまだ白紙である。

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