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いざ東京パラリンピック…ベテラン、晴れ舞台へ挑戦

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2015/7/24 6:30
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いざ東京へ――。5年後の東京五輪・パラリンピックに向けて意気込んでいるのは、若手アスリートばかりではない。障害を負ってから競技を始めるゆえ、年齢の高い選手が多い障害者スポーツでは、ベテラン勢も奮起する。1964年東京大会以来、世界で初めて2度目の夏季パラリンピック開催となる2020年は、パラ競技の知名度を上げる千載一遇のチャンスでもある。

車いすバスケット・上村知佳――49歳レジェンド、日本代表を鼓舞

女子日本代表合宿でシュートを放つ上村

女子日本代表合宿でシュートを放つ上村

パラアスリートにも、「レジェンド」はいる。車いすバスケットボール女子の上村知佳(エイベックス)。49歳となった今も身長178センチの大きな背中で、日本代表を鼓舞し続ける。

今年2月、英国、オーストラリア、カナダ代表を招いた国際大会大阪カップで日本を優勝に導き、復活を印象づけた。昨年は不調で、世界選手権の代表から滑り落ちた。「若手中心で行ったので次につながると思いながらも、悔しかった」。そこから照準をあわせた大阪でのプレーに、辛口で知られる元コーチが「全盛期を思い出した」と評価してくれ、手応えを感じていた。

だが好事魔多し。4月の大会で転倒し、左肘を骨折。「全治3~4カ月」との診断に、10月のリオデジャネイロ・パラリンピック予選を前にして「頭が真っ白になった」。その後ギプスをはめずに温存療法で治せるとわかり、動きに制限はあるものの、痛みを感じないところまで盛り返してきた。1枠を争う予選突破に貢献すれば、新たな伝説になるだろう。

18歳で障害を負い、20歳を過ぎて始めた車いすバスケ。2000年シドニー・パラリンピックで、五輪も含め日本のバスケで初めてのメダル(銅)に届いた立役者となる。車いすに乗っても、海外の選手に見劣りしない高さを誇るセンタープレーヤー。ゴール付近をかき回し、エースが楽な気持ちで得点できる地ならしが役回りと心得る。「どっしりしているから、仲間は安心するんじゃないんですか」と笑う。

この6月、20年以上住み慣れた東京を離れ、福島に移住した。福島県障がい者スポーツ協会で働く代表の盟友から、力を貸してほしいと頼まれたからだ。シドニーの偉業は、福島市の体育館での合宿が出発点だった。原発関連の仕事をしたこともある。「だから何かしないと、と思っていて、それが車いすバスケを通じてできるならやるべきだと思った」

県内の小中学生に障害者スポーツを体験してもらい、障害者と健常者の垣根をなくしたい。そんな社会への地ならしが、新たな役回りとして加わった。

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