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変化球も自在 町工場発「ピッチングマシン革命」

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2015/1/12 7:00
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 「トップガン」といっても往年の米人気映画の題名ではない。共和技研(福岡県大野城市)が手掛けるこのピッチングマシンは、圧縮空気を利用する新方式だ。工場のバルブ開閉装置という本業で培った、圧縮空気を操る技術を応用した。正確なコントロールで変化球も的確に投げ分ける性能が、評判をじわり高めつつある。

■変化球も自由自在、プロにも評判

「工作室」の風情も漂う工場でピッチングマシンを組み上げる
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「工作室」の風情も漂う工場でピッチングマシンを組み上げる

 共和技研を訪れると、マシンの骨組みに部品を組み付ける作業の最中だった。「工作室」といった風情の町工場から生み出されるのは、台座に載った機関砲にも似たマシン。それもそのはず、このマシンは圧縮空気をボールに吹き付けて撃ち出す、いわば「大砲」とも呼べる仕組みだからだ。

 ピッチングマシンは回転する左右のローターの間からボールをはじき出す方式が主流だ。回転の調節が難しく、狙い通りのボールを投げにくいほか、ローターでけがをする危険もある。バッティングセンターにはバネ仕掛けのアームでボールを放るマシンもあるが、直球しか投げられないのが泣きどころだった。

 共和技研のマシンでは一定の空気圧で正確にボールを押し出すため、コントロールや球速が乱れにくい。「砲身」に仕込んだゴム製のパッドでボールに触れて回転をかければ、カーブやスライダーなど変化球も自由自在だ。「プロ野球の選手にみせても評判がいいんですよ」と、田中完二社長は相好を崩す。動作する部品が少なく故障しづらいのも長所という。

 本業は圧縮空気によるバルブやダンパーの開閉制御だ。顧客の要請に合わせて、機器の操作盤まで空気圧で稼働するような仕組みを工夫したこともあった。そんな中、取引先と交わした何気ない会話が新たな道を切り開くことにつながった。「どんな要望でも断らないらしいね。今度ボールを飛ばしてみてよ」

ボールに回転を与えるパッドはさまざまな材質を試してきた
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ボールに回転を与えるパッドはさまざまな材質を試してきた

 圧縮空気を吹き付け、飛ばすのは簡単にできた。しかし、コントロールが定まらない。押し出すだけでは回転がかからず、不規則変化するナックルボールになってしまう。そんなある日、ぬらしたぼろ布を「砲身」の前に垂らしてみると、ボールがかすめる際に巻き付いて回転がかかった。これをヒントに生まれたのが、「丈夫なパッドでボールに触れて回転をかければいい」とのアイデアだった。

 革張りのパッドを試したが、革は耐久性にばらつきがあり、商品にならない。ゴム製でも、猛スピードの硬式球にそっと触れるには、一定の柔らかさがいる。パッドの材質や形状で試行錯誤を繰り返し、何とか製品として満足のいく形になったのは、およそ7年ほど前のことだ。

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