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宇宙空間が我が家に 仮想現実のスゴ技、飛躍の年

 夢が現実に――。2015年はバーチャル・リアリティー(仮想現実、VR)元年となるかもしれない。モバイルの次を担う革新的な製品として普及が始まろうとしている。未来を見据えた次世代技術も次々花開きそうだ。羊も驚くスゴ技に迫った。
パラマウント・ピクチャーズは、オキュラスのVR端末を使ってSF映画「インターステラ-」の世界を疑似体験できるプロモーションを展開(ロサンゼルス近郊)

14年10月、米ロサンゼルス近郊のシネマコンプレックスに、「宇宙空間」を疑似体験できる特設ブースが登場した。用意されたのは、米ベンチャーのオキュラスVRが開発した頭部に装着するヘッドマウントディスプレー(HMD)型のVR映像端末「オキュラス・リフト」の試作機「DK2」だ。

SF映画「インターステラー」の宣伝の一環で、装着すると映画に登場する宇宙船に実際に乗り込んだかのような体験ができる。

ブースを開設した米映画大手パラマウント・ピクチャーズは無重力状態をよりリアルに再現するため、映像に合わせて動く専用シートまで用意。VR映像を初めて体験したという学生のスコット・ビーティさん(24)は「映像への"没入感"は予想以上。列に2時間並んで待ったかいがあった」と興奮気味に話す。

「モバイルの『次』に集中し始めてもいいころだ」。米フェイスブックのマーク・ザッカーバーグ最高経営責任者(CEO)がこう言ってオキュラスを20億ドル(約2400億円)で買収したのは14年3月。以来、予算も人員も拡充されたオキュラスでは市販モデルの開発が急ピッチで進む。

14年9月の開発者会議で発表した最新の試作機「クレセントベイ」は、「DK2」に比べて映像の解像度や頭の動きに合わせて映像をスムーズに表示するトラッキング性能などが大幅に向上。ブレンダン・イリベCEOは、「(装着した人がVR映像の中にいると感じる)『実在感』はほぼ市販できるレベルになった」と胸を張る。

世界的な電機大手も動く。韓国サムスン電子は14年秋、オキュラスの技術協力を得て開発したHMD型端末「ギアVR」を発表。ソニーの試作機も話題を呼んだ。

VR映像を実際に見える風景に重ね合わせる「拡張現実(AR)」と呼ばれる分野でも技術革新が起きている。

米ベンチャーのマジック・リープ(フロリダ州)は、コンピューターが生成した映像を人の目の網膜に直接投影する技術を開発。HMD型の弱点である「シミュレーション酔い」を克服できる眼鏡型端末の実用化に向け、14年10月に米グーグルなどから総額5億4200万ドル(約650億円)を調達した。

同社のウェブサイトには、手のひらに子犬を抱えた少女が現れて手を振る映像や、海水浴客で混雑する浜辺の上空をザトウクジラが飛んでいる画像などが紹介されている。未公開企業のため、同社が「シネマティック・リアリティー(CR)」と呼ぶ技術の詳細は明らかになっていないが、これらのイメージから想像できる映像体験は新鮮だ。

VR映像端末はゲーム以外にも医療や製造の現場における業務支援など様々な用途が期待されている。オキュラスは14年9月、「オキュラス・リフト」やサムスンの「ギアVR」向けにVR対応アプリ(応用ソフト)を配信するプラットフォームを公表。新興ベンチャーキャピタル(VC)の米ローゼンバーグ・ベンチャーズは、VR関連のベンチャー10社に各10万ドルを出資して事業化を支援するアクセラレーターを立ち上げた。

ネットスケープやアマゾン、グーグルなどにいち早く投資してきた大物ベンチャー・キャピタリストのジョン・ドーア氏は14年末、「VRは次のコンピューティング・プラットフォームになるか」との記者の質問に対し、「イエス」と明言した。ドーア氏はパートナーを務める有力VCのクライナー・パーキンス・コーフィールド・アンド・バイヤーズ(KPCB)を通じてマジック・リープに出資している。

米国のコンピューター科学者、アイバン・サザーランド氏がVRの礎を築いてから半世紀近く。バーチャルとリアルが溶け合い、人々の遊び方や働き方、コミュニケーションのあり方まで大きく変える。VRの進化はそんな予感に満ちている。

(シリコンバレー=小川義也)

[日経産業新聞2015年1月1日付]

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