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肥満症患者は2000万人、「国民薬」の開発急ぐ
塩野義、食欲と代謝調整 エーザイ、治験で6%減量

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2014/9/8付
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 肥満症はこれまで病気として意識されることが少なかった。ただ、最近は糖尿病や高脂血症だけでなく、がんとの因果関係も指摘され、昨年は米国の医師会が肥満症は治療が必要な病気との見方を公表した。日本でも医療機関や企業が予防や治療に本腰を入れ始めた。肥満症の最前線をリポートする。

大阪・豊中の医薬研究センターでは新規抗肥満薬の開発が進む
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大阪・豊中の医薬研究センターでは新規抗肥満薬の開発が進む

 塩野義製薬の最先端技術を集める「シオノギ医薬研究センター(SPRC)」(大阪府豊中市)。ここで世界が注目する薬の研究開発が進む。食欲の抑制とエネルギー消費の促進という2つの効能を併せ持つ抗肥満薬の開発だ。現在のところ世界でこのタイプの薬を開発した製薬会社はどこにもない。

■3回目の挑戦

 食欲と代謝を左右するのは「ニューロペプチドY」(NPY)と呼ばれる神経伝達物質だ。NPYは食欲を増進させるとともにエネルギー消費を阻害する。逆に言えばNPYの動きを制すれば肥満は止められる。塩野義はこのからくりに着目した。

 主導するのは花崎浩二・医薬研究本部長らの研究チームだ。ではこのNPYの動きをどう止めるか。

 花崎チームはNPYと結合するY5に照準を絞った。Y5はNPYの受容体で、NPYも脳内でこの受容体と結びつかないと働けない。花崎チームはY5がNPYと結びつくために持つポケットを塞ぐことで、NPYの動きを止める方法を発見した。

 塩野義は1997年以降、NPYの特性を逆手にとって肥満症を治療する2つの薬を手掛けたが、有効性が低かったうえ、副作用の恐れがあったため中断した。今回は3回目の挑戦となるが、今年3月に国内で安全性を確かめる第一相の臨床試験(治験)をスタート、早ければ来年以降に肥満の抑制効果を実際に確かめる第2段階に進む計画だという。

 この夏、エーザイが日本で抗肥満薬の開発を始めた。2010年に米アリーナ・ファーマシューティカルズが持つ抗肥満薬「ベルヴィーク」の独占商業化の権利を米国で取得し、日本でも昨年権利を得て今年7月に治験を始めた。

■脳に錯覚させる

 ベルヴィークの特徴は脳に錯覚を起こさせること。実際は空腹だが脳には「おなかいっぱい」だと信じ込ませてしまう。

 仕組みはこうだ。人は満腹になると神経伝達物質であるセロトニンを発生させる。このセロトニンがセロトニン2Cと呼ぶ受容体と結合し「食べた」と認識させる。

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