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神戸に活力 中華街から 曹英生さん

関西のミカタ 南京町商店街振興組合理事長

 そう・えいせい 1957年兵庫県生まれ。祖父が大正時代に創業し、父が後を継いだ豚まん店「老祥記」に、大学卒業後の79年に入店。96年から代表取締役。86年から南京町商店街振興組合で理事、副理事長を務め、2003年から理事長。

■神戸市の中華街、南京町商店街振興組合の理事長、曹英生さん(63)は、豚まん店「老祥記」の3代目経営者。20代から組合の理事を務める。

私が働き始めた頃の南京町は「怖い街」というイメージが残っていた。神戸開港から続く街だが、戦争中に空襲で焼け、戦後は米兵向けのバーが立ち並ぶ治安の悪い街になってしまっていた。

1970年代後半の区画整理をきっかけに観光地として整備され、私が理事になった翌年の87年、今では恒例となった春節祭が始まった。若手を中心に企画した龍舞が話題を呼び、4日間で27万人を集客。「遊んでいる」と見る人もいたが、この成功体験が「ドンドンやってみよう」という精神の土壌をつくった。

■25年前の冬、阪神大震災で神戸は深く傷ついた。

震災当時は38歳で組合の副理事長。あの日、街にガスのにおいが漂っていたのを覚えている。石像が倒れ、半壊の店もあったが、親戚の住む長田の周辺は地震後の火災で焼け野原に。「私たちが頑張って元気づけなければ、神戸はもう終わりだ」と感じた。

阪神大震災の8日後、組合の緊急会議に臨む曹英生さん(中)=本人提供

震災8日後、組合の緊急会議を開いた。組合員に大きなけがはなく、「被害が比較的少ない自分たちが、いつも支えてくれる市民を助けよう」と炊き出しを始めた。温かな湯気の下に多くの人々が集まり、涙を流してお礼を言う人も。我々も励まされた。

ガスが復旧すると、3月に「復活宣言」を出した。神戸を元気づけようと獅子舞、落語、写真展などの催しを次々と打ち出し、さらに市民の要望を受け、5月の「神戸まつり」開催へ動いた。本来は行政の主催だが、あちらは復旧で手いっぱい。自分たちの手で準備を進めたところ、様々な団体、業者が「無料でいい」「経費だけでいい」と協力してくれた。当日は大雨だったが、それでも5万人の人出。新たな成功体験だった。

■今春、新型コロナウイルスの影響で南京町も大きな打撃を受けた。老祥記も4月は約1500万円の赤字。将来の借金生活も覚悟した。

3月末から南京町にはパタリと人が来なくなり、4月は売り上げゼロの店もあった。コロナ禍は人を集めてはいけないという点で、震災の時とは正反対。その上、この状況がいつまで続くのかわからない。「どうすればいいんだ」という戸惑いが街を包んだ。

そんな中、組合の若手が「ネットで楽しめることを発信しよう」と言い出した。感染者が減ったときにまた来てもらえるように、楽しいことを発信し続けるべきだと。動画投稿サイト「ユーチューブ」にチャンネルをつくり、太極拳の動画を載せたら想像以上の反響。「これはすごい」と組合でも話題となり、その後も中華料理のレシピや中国文化の紹介を配信している。

その成果か、9月の4連休は以前のにぎわいが戻った。10月1~11日の期間も、手洗いなどの基本の徹底、接客時の感染予防策などを周知し、中秋節のイベントを開催。反対する声はあったが、「できることをやろう。得るものは絶対ある」と前に進めた。

■近年、大阪や京都が多くの外国人観光客の誘致に成功する一方、神戸は相対的に存在感が薄れている。

神戸の観光は出遅れていると言われることがあるが、焦る必要はない。神戸の人の良いところは、見る目があること。ブームに流されすぎず、本当に良いものを見極めるセンスがある。ただ、良いものを持っていても、伝わらなければ意味がない。人々にタイムリーに発信していけば、もっと神戸の魅力を生かせる。

コロナ以降、南京町は「今できるベストなこと」を考え、少しずつ前進してきた。それを見て「自分たちも頑張ろうか」と思ってくれる人たちもいるはず。行動し続ける精神で神戸を引っ張っていきたい。

(聞き手は川野耀佑)

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