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梅田の観覧車、実はすごい 世界に先駆けビル一体

とことん調査隊

大阪・梅田のビルの上に、街に溶け込むように赤い観覧車がそびえ立つ。横浜出身の記者(24)が育った郊外の街にもよく似た観覧車があるが、ここはいわば大阪の都心部。なぜこんな派手な物体があるのだろうか。調べてみると、この施設は世界初のビル一体型の観覧車だという。

赤い観覧車のあるビルは「HEP FIVE(ヘップファイブ)」(大阪市北区)。衣料品や飲食店街のある商業ビルだ。ビル上部に食い込むような観覧車の直径は75メートルで、7階の乗り場から屋上を抜けて地上106メートルまで上昇する。1周の所要時間は約15分。天気が良ければ遠く明石海峡まで望むことができる。

ビルを所有する阪急阪神不動産によると、ヘップファイブは1998年に開業。同じ場所にあった若者向けのファッションビル「阪急ファイブ」の後継施設で、96年に着工した。建て替えにあたって社内で議論したのは「モノを売るだけの施設では客が集まらない」という課題だった。

その背景には、梅田エリアでの激しい顧客争奪戦があった。阪急と阪神は2006年に経営統合によりグループ化したが、それ以前は東側にある茶屋町を中心ににぎわいを創出してきた阪急と、1997年に大型商業施設「ハービスOSAKA」を開業するなど西梅田側の再開発を進めた阪神とが競合。阪急側は建て替えによって生まれる新たな商業施設に「楽しさ」という付加価値を求めたという。

当時、阪急ファイブの来館者に実施したアンケートでは、「梅田に欲しいもの」という質問の回答は、男女とも「遊園地」が1位に。社内ではビルに遊具を設置することを検討。ジェットコースターも候補に挙がり「ビルの外周を走る」という構想もあったが、最終的には静音性と振動を考慮し、観覧車が選ばれた。

ヘップファイブの設計・施工を担当したのは竹中工務店。ビルと一体化した観覧車は「当時調べたところ、世界でも例がなかった」(同社設計担当者)と振り返る。

ビルの上に観覧車を建てる場合の耐震・耐風の安全設計は、地上に建てるより困難。ビルの揺れが観覧車に与える影響だけでなく、観覧車の揺れがビルに影響を及ぼす可能性があり、その相互作用を考慮する必要があるためだ。

またビル街の高所にあるため、「あらゆるリスクを検討した」とも話す。観覧車の真下にビルや道路があり、落下物を防ぐために窓を開けられないようにした。そのためゴンドラ内に空調設備を設置したが、これも世界初だった。

大阪・梅田に世界で初めて誕生したビル一体型の観覧車は、2000年代に札幌や鹿児島など全国各地に広がった。記者もなじみのある横浜市都筑区の観覧車は00年に建設されたものだ。「ニッポンの観覧車」などの著書がある観覧車研究家の福井優子さんによると、国内には現在、同種の観覧車が9基ある。「複合商業施設の建設がブームになり、話題性や街のシンボルとしての適性もあり、観覧車が注目されたのでは」と語る。

海外でもビル一体型観覧車は輝きを放つ。05年、竹中工務店は三菱商事と共同でレジャー施設「シンガポール・フライヤー」の建設を受注。3階建ての商業施設、当時世界最大の直径150メートルの観覧車が一体化した施設で、同国有数の観光名所だ。

ヘップファイブの観覧車は近年、インバウンド(訪日外国人)にも人気だった。阪急阪神不動産によると、08年度に40万人強だった年間利用者数は、18年度に100万人超に。新型コロナウイルスの影響で春以降は激減したが、「それ以前は5割以上が外国人だった」と同社の担当者。開業当初は関西の若者をひきつけ、20年以上たった現在、世界の人々に愛される赤い観覧車。誕生した時期がほぼ同じ記者も、なぜか誇らしい気分になってきた。(高橋直也)

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