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大谷、復帰間近 イチローから託されたバトン
スポーツライター 丹羽政善

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2019/4/29 6:30
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大谷翔平(エンゼルス)の復帰が近い。

試合前にチームメートと一緒に打撃練習をするようになってしばらく経つが、当初、米記者から「誰の目を一番意識するか?」と聞かれて、大谷はこう答えたそうだ。「フロントとメディカルスタッフの人たちですね。もし僕が、十分に強くなっていることを示すことができれば、復帰が早くなりますから」

フロントとはもちろん、ビリー・エプラーGM(ゼネラルマネジャー)らを指し、メディカルスタッフとは、チームドクターをはじめ、リハビリを担当してきたトレーナーらを指す。昨年10月1日に手術をした右肘に不安のないことが打撃練習でアピールできれば、早期復帰につながる。

4月24日から実戦形式の打撃練習を始めた大谷の復帰は5月中旬から初旬に軌道修正された=共同

4月24日から実戦形式の打撃練習を始めた大谷の復帰は5月中旬から初旬に軌道修正された=共同

実際、合流初日から柵越えを連発。5月中旬と目されていた復帰は初旬に軌道修正された。

4月24日からは、実戦形式の打撃練習を開始し、翌25日も同様の練習を行ったという。

公開されていないので、厳密には練習試合形式なのか、シミュレーション形式なのか不明だが、2日で9打席。ブラッド・オースマス監督は「(復帰まで)40打席前後をめどに」と話しており、このまま順調に打席数を重ねれば、今週半ばにも設定した数字に達する。

■復帰戦はアストロズ戦

日程を見ると、4月30日からホームでブルージェイズと3連戦。1日休みを挟んで4、5日にはメキシコのモンテレイでアストロズと2試合が組まれている。そのメキシコ遠征についてオースマス監督は「準備ができていれば連れて行きたいけど、わからない」と言葉を濁したが、メキシコがターゲットでは、という見方は、今回の選択そのものが根拠となっている。

というのも、戦列を離れていた選手が復帰する際、マイナーリーグで実戦を重ねながら調整するのが一般的だ。ただ、エンゼルスはマイナーリーグの試合に出場させるのではなく、打席数などをコントロールできる実戦を想定した練習で最後のリハビリをさせている。

前者の場合、オースマス監督が目安とした40打席に立とうと思えば、その日の打席数によるものの、10試合近くかかる。一方、後者なら1日で7~8回、打席に立つことも可能。当然、必要な打席数を短い期間で消化できる。左投手と集中的に対戦させたければ、それも可能。つまりは、短期間で効率的な仕上げができる。

エプラーGMもこうメリットを説明した。「例えば、キャンプ中の練習試合なら、毎回、先頭打者として打席に立たせて打席数を稼ぐこともできるが、マイナーの試合ではそうもいかない。特定のタイプの投手と対戦させたくても、そうなるわけではない。しかし、シミュレーションゲームならそうしたこともコントロールできる」

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