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DeNA新人投手活躍の系譜 上茶谷「10勝」期待

近年のDeNAはドラフト1位の新人投手が活躍している。2015年に37セーブを挙げて新人王になった山崎康晃から始まり、16年の今永昇太は8勝(9敗)、17年の浜口遥大と18年の東克樹は2桁勝利して投手陣を支えた。今年もその系譜に名を連ねそうな楽しみな新人が加わった。東洋大出身の右腕、上茶谷大河(22)だ。

上茶谷はオープン戦初登板となった7日の中日戦で4回を完璧に抑えた=共同

1軍で迎えた沖縄・宜野湾キャンプでは充実した日々を過ごした。ブルペンでは先輩たちと並び、持ち前の制球力を披露。捕手が外角低めにミットを構えれば、そこへ球を集め、スリークオーター気味の投球フォームには安定感があった。

初めてのキャンプでは体力強化にも努め、約1.5メートルの高さに張られたネットの中に入って腰を落としてゴロを捕球するチーム伝統の下半身強化の練習もこなした。徐々に1軍の水に慣れ、プロとしてのいろはを学んだ1カ月。東洋大時代に1試合20奪三振の東都大学リーグ記録も打ち立てている実力に偽りなし。首脳陣も即戦力として期待を膨らませてきた。

勝負球はカットボール

対外試合でも無失点を続け、オープン戦初登板だった7日の中日戦は4回無失点。昨季首位打者のビシエドや平田良介らが並ぶ打線に一人の走者も出さない完璧な内容は、すでに1軍レベルにいることを示した。

右腕を支える勝負球はカットボールだ。コースを間違えれば失点につながるもろ刃の剣となるが、右打者の外角、左打者の内角、外角へもきっちり制球してバットの芯を外す。アレックス・ラミレス監督も「セ・リーグはカットボールをうまく打てる打者が少ないから効果的。例えるのは難しいが、(自身が現役時代に対戦した)元中日の川上憲伸さんに似ている」と日米通算125勝した右腕の名前を挙げて褒めている。

アピールする立場だが、本人に過度なプレッシャーはなく、マウンドでの立ち居振る舞いはいつも落ち着いている。16日には改修後、初のお披露目となった本拠地、横浜スタジアムでファンの声援を受けた。

相手は昨季日本一のソフトバンク。現状の実力を試すにはいい機会だった。結果からいえば6回4失点。対外試合4試合目で初めての失点となった。

 「1番から9番まで強打者がそろっている。緊張しているけど、楽しみでもある」と語っていたが、さすがに甘くなった変化球を、強力打線は見逃してくれない。三回、グラシアルにフルカウントから3ランを浴び、五回にも牧原大成に適時打を許した。本人は痛打された場面を振り返り、「追い込むまではコーナーに決まったが、決め球が真ん中に入った。力んで引っかけたり抜けたりしないように」と反省した。

16日のソフトバンク戦は6回4失点も首脳陣の評価は高い=共同

ただ、140キロ台後半の直球には威力があり、デスパイネや上林誠知から三振を奪った。早いカウントではある程度狙い通りに制球されていたことを考えれば、悲観する必要はないだろう。この日は東洋大で同期だったソフトバンクのドラフト1位、甲斐野央も救援で登板。150キロ台の速球を武器にしている右腕の存在は、刺激になっているようだ。

オープン戦初失点も高評価

三浦大輔投手コーチも含め、首脳陣の評価は一貫していて、ラミレス監督は「全体的に悪くなかった。スピードも安定していたし、球種の使い方もよかった」と及第点を与えている。開幕ローテーション入りへ視界は良好だろう。

本人は「直球で押していくタイプではない。コーナーに投げて試合をつくっていけるのが強み」と本分をわきまえている。ただ、「性格上、負けず嫌いなので打たれたら嫌だと思って力んでしまう」とも。直球が意図せずにシュート回転し、変化球が抜ければ、打者の餌食になるのがプロの世界。シーズンでは、自らをコントロールすることが求められる。

それでも、首脳陣は10勝以上できると見込んでいる。「ポテンシャルはある」とラミレス監督。昨季11勝で新人王になった東や5年目の石田健大は左肘痛でともに出遅れている。開幕前から先発陣に不安を抱えるチームを支えられるか。右腕は大きな期待を背負ってデビューを迎えることになる。

(渡辺岳史)

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