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女王から刺激 競泳・池江が目指すさらなる高み

ショーストロムと異例の合宿

今夏、アジア大会で日本勢史上最多となる6冠に輝いた競泳女子の池江璃花子(ルネサンス)が10月、リオデジャネイロ五輪金メダルのサラ・ショーストロム(スウェーデン)とトルコで異例の"合宿"を行った。100メートルバタフライを主戦場とする池江にとって、ショーストロムは東京五輪の金メダルを目指す上で最大のライバル。「もう緊張感を持たずに(一緒の)試合に臨めるはず」。25歳の女王との濃密な日々を経て、18歳のエースはさらなる成長曲線を描こうとしている。

池江はアジア大会で日本勢史上最多となる6冠に輝き、MVPに選ばれた=共同

10月31日、合宿先から帰国した池江は疲れを時折にじませながらも充実した表情をみせた。「強化というよりはたくさんの経験をしてきた。楽しかった」

100メートルバタフライ世界記録保持者のショーストロムと、今年の同種目世界ランキング1位の池江。本人が「水泳人生に一回あるかないかの奇跡」と語るほどの夢の競演は、5月から指導を仰ぐ三木二郎氏の人脈で実現した。2016年から2年間英国にコーチ留学をしていた三木氏は、現地でショーストロムを指導するジェームズ・ギブソン氏と交流を深めてきた。5月、池江を指導することが決まってからは交流サイト(SNS)でやりとりして合宿を計画。「五輪決勝で自信を持ってスタート台に立つには、まずはライバルのことをよく知らないといけない」と三木氏は狙いを明かした。

それまでどこか雲の上の存在と感じていた女王を、今夏、池江が一気にライバルとして意識するようになったのもベストなタイミングだった。今年に入り、17回もの日本記録を更新するなど日本のエースへと急成長。8月のパンパシフィック選手権では主要国際大会で初の金メダルに輝き、タイムも日本記録をまたも塗り替える56秒08と、ショーストロムの記録に0秒60まで迫った。「サラ(ショーストロム)選手を抜かしてから東京五輪の金メダル宣言をしたい」というレース後の強気な発言も、大きな自信をつかんだからこそ生まれたものだった。

池江(左から2人目)は6日間の合宿でライバルの泳ぎや人柄を知った=ジエブ提供

ショーストロムら多くの著名な競泳選手が在籍するトルコ南西部、アンタルヤのスポーツ施設「グロリアスポーツアリーナ」へ。女王とともに練習できたのはわずか6日間だったが、「一番に尊敬していて、絶対に勝たなきゃいけない相手」との生活は刺激的なものだった。

身長171センチの池江に対して、ショーストロムは182センチと一回り大きい。ただ自信をつけたバタフライについては横で並んでみると「泳ぎはそんなに大きな差はなかった」。スタート時のパワーなど体格差が現れる部分はまだあったものの、自らの伸びのある大きな泳ぎの技術などで細かい部分を埋められると感じたという。

一方で「レベルが違う速さだった」と語ったのが自由形。100、200メートルの日本記録を持ち国内では自由形の短距離では敵なしの池江だが、100メートル世界記録保持者のショーストロムとはまだ1秒以上の差があるなど実力差は大きい。練習でも何度も大差をつけられ、思わず悔し涙を流す場面も。「負けるとわかっていたが、いざ泳いでみると離され方がすごかった」と衝撃は大きかった。

ショーストロムの自由形について「レベルが違う速さだった」と池江=共同

それでも三木コーチは「こんなに頑張ってるのを見たことがないってくらい、(闘志に)火が付いていた」とまな弟子の奮闘ぶりを手応えたっぷりに振り返った。練習はもちろん、オフの日も一緒に海に遊びにいったり、部屋でおしゃべりしたり、積極的にライバルを知ろうとする池江の姿を目にしてきた。「なにか自分に足りないもの、東京五輪の金メダルに向けてどうやって戦えばいいかということを見つけられたのではないか」

コーチの狙い通り、池江自身も絶対女王と打ち解けられたことが最大の収穫と捉える。怖くて気むずかしそうと勝手にイメージしていたライバルは、実際は話し好きで優しかった。「今までは(試合の)招集所で会うとおびえている自分がいた。もう変な緊張感を持たずに試合に臨めるかな」。これから待つ幾度の対決の中で、女王のオーラにのみ込まれることはもうないだろう。

「ここからが勝負。(今回の経験を)どう自分たちが煮詰めていくかを確認し、トレーニングしていきたい」と三木コーチ。今週末にはワールドカップ東京大会(9~11日、東京辰巳国際水泳場)で今年初対決も実現する。秋の貴重な経験を武器に、池江が19年夏の世界選手権(韓国・光州)、そして2年後の東京五輪に向けライバルとの差をどれだけつめていけるか期待は高まる。

(堀部遥)

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