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卓球Tリーグ開幕 アジアや欧州の強豪も参戦

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2018/10/24 2:30
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人気・実力、ともに頂点狙う

9月24日、さいたま市桜区のサイデン化学アリーナで開かれた卓球教室。老若男女の愛好者約100人を相手にサーブやレシーブの技術を惜しげもなく披露していたのは、T.T彩たまのメンバー、鄭栄植(韓国)だ。

今春の世界選手権団体戦で水谷隼、張本智和を破り、日本のメダル獲得を阻んだ実力者は試合中の気迫あふれる表情から一変。「日本には卓球好きが多いから楽しい」と笑顔で指導に当たり、会場を盛り上げた。埼玉県新座市から来た中学2年、金子元気さんは「レベルの高さを肌で感じられた。日本選手との真剣勝負を見たい」と開幕が待ち切れない様子だった。

元五輪代表の岸川(左)らが地元の子供たちに卓球を教える(さいたま市のサイデン化学アリーナ)

元五輪代表の岸川(左)らが地元の子供たちに卓球を教える(さいたま市のサイデン化学アリーナ)

この数日後にはチームメートとなるチアゴ・アポロニア(ポルトガル)が同県春日部市のショッピングモールでの卓球イベントに登場。T.T彩たまは7月以降、今季試合がある両市などでこうしたファン開拓の活動を展開してきた。リーグ中も可能な範囲で続けるという。

「卓球は手軽にできるスポーツで間口は広い。エンターテインメントの要素で興味を持ってもらい、その流れで選手の本気のプレーも見てもらいたい」。そう力を込めるのは、イベントを仕掛けてきた坂本竜介監督。日本卓球協会がドイツに有望な若手を派遣した事業の1期生でもある。

Tリーグがお手本とする同国のブンデスリーガは、世界トップクラスの競技レベルもさることながら、地元のファンや企業に支えられるチームが多い。現役時代に体感した、卓球が地域に根付く環境をまずは埼玉県で実践しようとしている監督は「ウチが見本になって、リーグ全体で機運を高めていきたい」と意気込む。

開幕戦でぶつかる木下マイスター東京は、世界選手権団体戦の日本代表5人のうち4人がそろう。そんな優勝候補に鄭とアポロニア、香港のエース黄鎮廷、リオ五輪団体銀メダルの吉村真晴という国際色豊かなT.T彩たまのメンバーが挑む構図は、日本卓球界の新たな歴史の始まりも予感させる。「埼玉には浦和レッズなどスポーツチームを地域密着で応援する土台がある。ここで実力をつけ、世界で活躍したい」と吉村は言う。

地元企業の関心は高く、運営会社の柏原哲郎社長によると、選手たちのユニホームにはスポンサーのロゴがずらりと並ぶ予定。「木下1強」の前評判を覆す実力と、末永く地域に愛される人気。両者を兼ね備えた理想のクラブに向け、記念すべき初戦の勝利で弾みをつけるつもりだ。

(山口大介、鱸正人)

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