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大手と起業家の懸け橋に エレコム社長 葉田順治さん(もっと関西)

私のかんさい

エレコムの葉田順治社長(64)は三重県熊野市生まれ。小学5年生のときに兵庫県芦屋市へ移り住んだ。

製材所を営む父を熊野に残し、母と兄妹と関西で過ごした。大学を卒業したら経営が思わしくない家業を再建しようと決めた。まずは横浜市の材木問屋に就職して修業したものの、製材所の業績が悪化したため23歳で熊野に戻った。

年末年始を除いて休みなく働いた。トンネルの土留め向けの材木を建設会社に売りこみ、1年で立て直すことに成功した。しかし、コンピューターを使った工法が登場し、主力商品の需要が急減。家業の再建を諦めざるをえなかった。コンピューターへの雪辱を果たすため、1986年に大阪市でエレコムを設立した。

コンピューター黎明(れいめい)期にエレコムは急成長する。

パソコンの専門知識はほとんどない。思いついた商品は鉄パイプをつなぎ、デスクトップパソコンやプリンターを置けるラック。幸運にもヒットし、周辺機器も販売すると面白いように売れた。売上高は右肩上がりで、95年度は230億円を超えた。

ただ、ハードディスクメモリーなどの不調やノートパソコンの登場を受けて、7億円の経常赤字を出してしまった。家業を経営していたときに出合った需要の変化の怖さを改めて実感した。需要動向から在庫管理まで、数値分析を徹底するようにした。

トレンドをとらえた商品を次々に投入し、一代でパソコン周辺機器大手に育てあげた。

落ち着いて経営できるようになったのは50歳くらいから。いまは仕事をしていて一番楽しいけれど、格好良く引退するための準備もしている。私はスカッと辞めたい。次代の経営体制を整えて引き継ぐため、BtoB(企業向け)ビジネスの拡大を目指している。

当社は営業や物流のノウハウを蓄積してきた半面、技術は手薄だった。そこで2016年に150人の技術者を採用した。大手電機メーカーや大阪府東大阪市の中小企業の出身者も多い。最近はM&A(合併・買収)にも力を入れ、センサー会社などをグループに加えた。技術者にとっても魅力ある会社としたい。

09年にアメリカンフットボールの社会人チーム「エレコム神戸ファイニーズ」のメインスポンサーとなった。スタートアップ企業との交流も増えた。

08年の忘年会で、同チームに所属する社員が支援を直談判してきた。頼まれたら断れない性分だから引き受けたが、しばらくは「一銭の給料も出ないのに、どうして頑張れるのだろう」と不思議だった。試合観戦もしなかった。

転機は14年秋。知人から「見にいかないといけないよ」と言われ、ようやく球技場を訪れた。下馬評では相手優位のはずが接戦に。最後は直訴した社員がキックを決めて勝った。観戦して初めて、選手は自己実現のためにプレーしているのだと理解した。私も同じ思いで経営してきた。いまでは共感して応援している。

年長者との付き合いが苦手で、関西経済連合会などでも積極的な活動は控えていた。しかし、ロイヤルホテルの蔭山秀一社長に引っ張りだされ、16年からはスタートアップ企業の経営者にメンターとしてアドバイスをしている。

彼らは若いだけにマーケティングがうまくないなど「アホちゃうか」と思うときもある。ただ、私もこれまで失敗をたくさんしてきた。その経験を生かして指導するのは楽しくて仕方がない。優しく接しているつもりでも「葉田さんはきつい」と言われてしまうが。

関西は昔から、大企業と中小・スタートアップ企業の橋渡し役になる中堅企業が少なかった。交流もあまりないから、東京都に移ってしまう経営者が多かったのではないか。当社はそんな真ん中の企業として役立ちたい。なかでもものづくりで売上高1000億円を目指す経営者の登場に期待している。私も刺激を受けている。

(聞き手は大阪経済部 大沢薫)

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