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千葉の風に吹かれて25年 ベテラン福浦 健在

編集委員 篠山正幸

適時打を放ち塁上に立ったロッテ・福浦和也(42)のユニホームを、千葉名物の風が少々手荒にはためかせて祝福した――。ロッテひと筋にプレーして25年目の今季、通算2000安打が視野に入った。選手寿命が伸び、大台達成者は増えているが、日本球界を代表する「フランチャイズプレーヤー」としての足跡にはまたひと味違った趣がある。

昨年までの通算安打は1962本。大台まで38本として始まった今季は1歳年上の井口資仁新監督に重用され、DHでの先発起用が増えている。

福浦は球団の最多出場記録を更新し、記念のボードを掲げた=共同

目立つここぞでの巧打

打率こそ高くないが、首位西武戦で2試合続けて打点を挙げたように、ここぞでの巧打が目立つ。

11日。三回2死二塁で打席に立った福浦が、西武・ファビオ・カスティーヨの球をとらえた打球はときおり秒速17~18メートルを記録したZOZOマリンスタジアムの風のなか、ぐんぐん伸びて左翼越えの適時二塁打となった。

大記録へ向かい、カウントダウンしている電光掲示板の「FUKU METER」が「1969」と表示された。2000本まであと31本。

風に乗った、といっては福浦に失礼かもしれない。左翼方向の打球が伸びる傾向にはあったが、先発の二木康太も「どっちに向かっているかわからない」という気まぐれな風だった。

これまで積み重ねてきた安打のうち、風に助けられたものもあったかもしれないが、風に阻まれた安打も同じくらいあっただろう。風は誰に対しても"中立"だ。

福浦は地元千葉出身で習志野高出。申し分のない千葉の顔として、入団時からこの球場をすみかとしてきた福浦に対しても、風は無慈悲なほどに中立だったに違いない。

千葉の風に吹かれ続けて25年。天性の打撃センスで、メジャーに去ったイチローのあとを襲い、2001年に3割4分6厘で首位打者になった。以後6年連続打率3割をマーク、パ・リーグを代表する選手として活躍してきた福浦も、今年43歳になる。その存在は樹皮がそがれて白茶けた幹をさらしながらも、岬の突端で風に向かい続ける古木を連想させないでもない。

1969本目の安打を放った前の日には通算2162試合出場という球団記録をつくり、祝福を受けた。それまでの記録は天才打者の名をほしいままにした榎本喜八の2161試合。福浦の名は球団の新たなレジェンドの系譜に刻まれることになる。

通算出場記録といってもピンとこないかもしれないが、王貞治さん(現ソフトバンク球団会長)が数々の本塁打記録より誇りにしているのが、この記録だ。

王さんの巨人での出場は2831試合。巨人の球団記録であると同時に、単一球団でのプロ野球記録でもある。以下野村克也さん(南海=現ソフトバンク)の2827試合、衣笠祥雄さん(広島)の2677試合と続く。

通算2000安打へ一歩ずつ近づいている=共同

王さんがこの記録を誇る理由は、その数がチームに必要とされた証しだからだという。「戦力として必要とされたからこそ、ユニホームを着てグラウンドに出ることができた。選手にとってそれが一番うれしいこと」と語っている。選手としての評価が端的に表れるのが、出場試合数なのだ。

福浦もなくてはならない存在として、これだけの数を積み重ねた。

「チームが勝つことが一番」

王さんと同じく、意識しているのは個人記録ではなく、いかにチームに貢献できるかの一点のようだ。

2162試合目の試合でも左翼線へ二塁打を放って、2000安打にまた一歩近づいたのだったが、本人は「チームが勝ったのが一番」と繰り返した。

場面は2-1と逆転したあとの七回。試合の流れのうえで、8連勝中の西武の勢いを止める貴重な得点の足場を築いた。「あそこで点が入ったことがうれしい」

当然2000安打は視野にあるが「(それが)目標というより、チームが勝つことが一番。試合に出る以上チームが勝てるよう、勝利に貢献できるようやっていく」。

居合抜きのように、テークバックの小さいフォームからバットを一閃(いっせん)させる打撃に衰えはなく、井口監督としても、先発メンバー表に福浦の名を書き込むのにためらうことはない。「(2000安打を)早く達成できるよう、サポートしていく」と話す。

マリンスタジアムが一番沸くのは誰より「福浦」の名がアナウンスされたときだ。ゆっくりと、しかし着実に刻まれていく2000本への一本一本が球場を一つにし、昨季最下位からの巻き返しの原動力になるだろう。

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