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渡辺福三郎氏 公債大量買い、横浜商人の心意気
市場経済研究所代表 鍋島高明

2018/4/14 5:30
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 明治半ばの横浜経済界で石炭屋福三郎、通称「石福」と呼ばれたのが渡辺福三郎。横浜開港時は一騎当千のつわ者がここに集結して覇権を争ったが、人物録「横浜成功名誉鑑」は渡辺のことを次のように称(たた)えている。

 「ああ、君や。身を財界中に置きて、よく積み、よく散じ、真に財を愛する人たるを知る。君は職務に服し、学問の余暇なかりしといえども、深く福沢翁の学説に心服し、翁の著書が出る毎に一本を買うて耽読(たんどく)、あきるを知らず、という」

 明治36年日露間が風雲急を告げてくると主立った経済人は国防費1万円を献納するが、渡辺はそのほかに国債85万円分を引き受けて世間をあっといわせた。今日の価値に直せば数十億円か。ことと次第によってはホゴになりかねない国債をどんと引き受けるのは、なかなかできることではない。横浜商人の心意気を示す義挙に対し前出の書は「硝煙の中で駆けずり回る戦士たちの勲功にも等しい」と喝采を送る。

 横浜開港時の冒険的商人としては高島嘉右衛門、原善三郎、雨宮敬次郎、田中平八、茂木惣兵衛…綺羅(きら)星の如く多彩だが、渡辺福三郎はこれまで比較的地味に扱われてきた。それは順風満帆、右肩上がりの足跡のゆえかもしれない。渡辺には挫折、破綻の跡がみられないからだ。同族の渡辺冶右衛門が経営する東京渡辺銀行が昭和金融恐慌で破綻したおりで渡辺銀行が閉店する一件を除いては、ソゴはなかった。

 渡辺福三郎は江戸日本橋の海産物商「明石屋」に生まれる。商才にたけ、リスクの大きい炭坑業に手を出す祖父渡辺福秀に将来性を見込まれ、幼少にして明石屋横浜店を任される。初めは海産物が商いの中心だったが、これに輸出の大宗、生糸が加わり、やがて石炭が主軸となって「石炭屋福三郎」時代が現出する。

 いずれも相場変動の激しい商品だけに気が抜けない。手堅い手数料稼ぎの商売にあきたらず、思惑を張ってハイリスク、ハイリターンを狙った。「財界物故傑物伝」(実業之世界社編)は渡辺の生き方をこう評している。

 「明治初年、けい眼よく金港(横浜)の将来隆盛ならんことに着目し、聡明(そうめい)にして敏捷(びんしょう)、はかりごと一つとして機宣に適せざるなく開業以来、数年を出ずして横浜貿易商中、断然頭角を表す」

 リスクを冒してつかんだもうけを不動産に投じた。明治12年の段階で早くも所有地が6,000坪を超す。貸地、貸金経営にも乗り出す。海産物の売り込み商明石屋横浜店から始まり不動産と投資管理を目的とする渡辺合名会社へと急速に変貌していく。

 明治40年代になると、渡辺の経営手腕は世間でも高く評価されるようになる。「その結果、彼はさまざまな会社の首脳としても活躍、その主なものだけでも、横浜鉄道、横須賀瓦斯、横浜倉庫、大日本製糖、日清紡績など10社以上に達した」(横浜開港資料編「横浜商人とその時代」)

 中でも渡辺が最も力を入れたのが横浜鉄道で神奈川-八王子間の開通を目指した。横浜と後背地を結ぶ鉄道が横浜港の発展には不可欠とみて、尽力、明治38年に至ってようやく免許がおり、同41年開通した。

 渡辺が役員を兼ねた会社は上記のほかにも東京瓦斯、東洋モスリン、石狩石炭、横浜船渠、横浜電線製造、成田鉄道、横浜正金銀行、横浜取引所など。

 「資性円満、身を持すこと厳にして、几帳面(きちょうめん)。油断大敵を座右の銘とした。旅行を好み、諸国の神社仏閣を参拝した」(財界物故傑物伝)=敬称略

信条
・油断大敵
・福沢諭吉に心酔、著書が出ると購入し耽読した
・福三郎の人生は横浜の歴史である(西川武臣)

( わたなべ ふくさぶろう 1855-1934)
 安政2年江戸生まれ。父親は日本橋で明石屋という海産物商を営んでいた。同6年横浜港開港を機に横浜店を開く。文久2年(1862年)7歳にして横浜店の店主となる。やがて横浜店は明石屋から石炭屋に改称、石炭の売買が中心となる。明治20年代には不動産、金融業に比重が移り、横浜経済界の代表的人物となる。神奈川-八王子を結ぶ横浜鉄道の開通に尽力、数多くの会社の大株主となり、役員を務めた。市会議員、県会議員、貴族院議員となる。(写真は横浜開港資料館編「横浜商人とその時代」より)

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