136億年前、最初の恒星 初期宇宙の解明に前進

2018/3/1 3:00
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【ワシントン=共同】宇宙誕生から約2億年の136億年前までに最初の恒星が生まれた証拠を捉えたと、米国などの国際チームが28日、英科学誌ネイチャーに発表した。宇宙から届くかすかな電波を観測、分析した結果。宇宙の初期段階の解明に一歩前進する成果としている。

136億年前に宇宙に誕生した最初の恒星のイメージ(中央右寄りの円)。水素のガスの中で光り輝く=米国立科学財団提供・共同

太陽のように自ら光り輝く恒星が、初めて生まれたのがいつかは謎だった。

チームは最初の恒星が放った非常に弱い光を直接捉えるのではなく、宇宙に広く放射されている電波から間接的に探る方法を採用。オーストラリアの電波天文台に設置した特殊な装置で観測した。

捉えた電波を詳細に分析したところ、宇宙誕生から1億8千万年たった時期に、宇宙空間を漂っていた水素ガスの性質に変化があったことを示す痕跡を見つけた。

水素原子が紫外線を浴びると起きる変化とみられ、チームは紫外線を放出するような最初の恒星がこの時期までに生まれたと結論付けた。〔共同〕

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