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遅すぎる試合展開 球界の「時短」を阻むもの

スポーツライター 浜田昭八

V9巨人のリリーフエース宮田征典は「8時半の男」と呼ばれた。「セーブ」の制度がまだなかった1960年代。クローザーの元祖的存在だった同投手は、現在のように1イニング限定の登板ばかりでなかった。イニングまたぎを当たり前のようにこなした。当時のナイター開始は午後6時半。2時間後の8時半ごろ登場したので、それが愛称になった。そして、9時前後にゲームセットが平均的展開だった。

今ではすっかり「9時半の男」

ところが、今ではソフトバンクのサファテや阪神のドリスらのクローザーが登場するのは遅い。開始は宮田の時代より30分早い午後6時だし、ほとんどが最終回の1イニング登板。それですっかり「9時半の男」になっている。あまりに遅い試合展開にしびれを切らし、試合終了を見届けずに帰路につくファンが、どの球場でも見られる。

楽天・則本はテンポよく投げ、無駄な球も少ない=共同

ホームチームが勝ったあと、グラウンドで行われるヒーローインタビューは観戦の楽しみだ。インタビュー後にヒーローが外野の応援席の前へ駆け寄ったり、観客とハイタッチを交わしたりする。阪神が勝ったあとの甲子園での「六甲おろし」大合唱を観戦のハイライトと感じているファンは多い。

それが、ノロノロ試合のせいで味わえないとしたら、これほど罪なことはない。球界を挙げて試合時間短縮(時短)に取り組むのは当然のことだろう。これはわが球界だけではなく、スピーディーな試合展開が魅力だった米大リーグも、近年はノロノロ展開に頭を痛めている。

「時短」を目指すさまざまな取り組みのなかに、昨年から米大リーグで採用された「申告敬遠」がある。今年、わが球界でも追随して採用する。「敬遠の意思表示をすれば、投球しなくてもいい」というものだ。わずか4球投げないのがどれだけの時間節約になるのかと、関係者の間には効果を疑問視する意見が多い。

球界全体としては4球節約を時短の象徴的事象としてアピールしたいのだろう。だが、時短の標的はもっとほかにある。投球のインターバルだ。1試合で両軍合わせて300球ほど投げる。このインターバルを2秒縮めるだけで10分、3秒で15分の時短になる。できないことではないだろう。

試合時間の長短が問題でなく、内容さえよければファンに受け入れられるとユニホーム組は言う。確かにその通りだが、投手のインターバルが長いと、試合のリズム感が損なわれる。野手も守りにくそうで、凡戦になることが多い。

ちぎっては投げる感じだった400勝投手・金田正一の投球再現は望まないまでも、江川卓や大リーガー上原浩治の投球テンポだと試合が引き締まった。巨人・菅野智之、楽天・則本昂大らはテンポよく投げ、無駄な球も少ない。

投球のリズムの悪さは捕手にも問題がある。配球を誤ると、捕手が首脳陣から責められることが多い。若い捕手ほど神経質になり、投球のリズムが乱れる。球を散らす慎重なリードも功罪相半ば。元近鉄などの有田修三や元ロッテ・里崎智也らの強気のリードは、ふらつく投手の奮起を促し、時短にも貢献した。

打者の「打席はずし」も大敵

2015年、カブス傘下のマイナー3Aアイオワの本拠地球場に設置された投球間隔の残り時間を示す掲示板(右上)=共同

打者の「打席はずし」も時短の大敵だ。スモール・ベースボール全盛で、攻撃のサインが複雑になった。1球ごとに打席をはずし、三塁ベースコーチが出すサインをのぞき込む打者が多い。サイン見落としに罰金などのペナルティーが科せられるので、ノロノロ展開はさらにひどくなる。

サインを見るためではなく、個人的な"ルーテーン"で時間を空費する選手がいる。最近目立ったのは2015年まで阪神でプレーしたマートンだった。1球ごとに打席を外し、手袋の粘着テープを締め直し、素振りをしてから打席へ戻った。これは極端な例だが、打席を頻繁に外し、2度、3度と素振りする選手は多い。両軍合わせると、その回数は極めて多い。これを半減するだけでも相当の時短になり、試合展開がスムーズになる。

ほとんどの球場に秒まで表示する時計が設置されている。攻守交代のとき以外は、あまり機能していない。イニング途中の継投、タイムをとった攻守の打ち合わせ、ビデオ検証など、時短を阻むものにも計時の目を光らせてほしい。結末を見せない推理ドラマはない。球界にもクローザーの最後の1球を見せ、ヒーローインタビューを聞かせる責務がある。(敬称略)

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