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大谷翔平がプロ生活5年間で変えたもの
スポーツライター 丹羽政善

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2017/12/25 6:30
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 2014年11月に日米野球が行われたとき、米スポーツ専門局「ESPN」から依頼されて、後にエンゼルスに入団する大谷翔平のインタビューをしたことがある。

 コンクリートの壁に囲まれた、東京ドームの一塁側クラブハウスの手前にある8畳ほどの部屋で大谷を待つ。その間、この程度かなとビデオカメラの高さを調節した。

 しかし、部屋に入ってきた大谷が「よろしくお願いします」と言いながら目の前の椅子に座ったとき、慌てて三脚の高さを上げなければならなかった。

 大谷の場合、何から何までそうして想定を超えていく。

 それからおよそ3年。12月9日にエンゼルスの本拠地、エンゼルスタジアムで大谷の入団発表が行われた。

 球場の外、正面入口前にステージを設置し、ファンにもそれを公開する異例の青空記者会見。壇上には、今回の交渉でゼネラルマネジャー(GM)のビリー・エプラー氏、マイク・ソーシア監督のほか、オーナーのアート・モレノ氏の姿もあった。

 ソーシア監督、エプラーGMの順でスピーチし、続いて大谷がマイクの前に立つと、ファンの声援に少しはにかむ。日本ではなかなか見せなかった無防備な笑みを、カメラマンらは逃さなかった。

 “Hi, my name is Shohei Ohtani!”

 大谷がまず、そう自己紹介すると、ファンが手を打ち鳴らして応じる。

 その後、質疑応答に移り、どう起用するのかを問われたソーシア監督が「二刀流選手としてプレーさせる」と話すと、再びファンの声援が澄みきったカリフォルニアの青い空に響いた。

 隔世の感を禁じ得ない。

 14年9月のこと。当初、日米野球で大リーグ選抜の監督を務める予定だったレンジャーズのロン・ワシントン監督(当時、現ブレーブスコーチ)にインタビューをし、大谷の二刀流の可能性を聞くと「無理だ」とにべもなかった。

 「たとえば、走塁のときに捻挫や肉離れを起こしたらどうする? 接触するケースもあるだろう。そこでケガでもしたらどうする? 打席で、右肩に死球をくらったらどうする? とにかく、両方をやるにはリスクが大きすぎる」

 まるで娘から「IT(情報技術)企業でプログラマーをやっている」と彼氏を紹介されたとき、はなから取り合おうとしない頑固おやじのようでもあった。だが、日米野球が始まってからコーチや選手らに取材すると、それは彼一人ではなかった。

 「興味深い」と話す選手がいないこともなかったが、だいたい、こんな言葉を耳にした。

 「どちらか一つで成功するのも大変なこと」「大リーグは日程が厳しい」「起用法が難しい」

 ところが、あれから3年。12月に入って大谷のポスティングシステムの手続きが始まると、大リーグの各球団は二刀流を前提にこぞって手を挙げた。

 大リーグの球団幹部や代理人が集まる11月のGM会議で、ツインズのサド・レバインGMがこう言っていたのが印象に残る。

 「今どき、どちらかに絞るべきだなんて言っているチームがあるのだろうか」

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