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パナ、「クルマ」も丸ごと提案 自動運転を公開

パナソニックは10日、同社が開発した自動運転システムを搭載した小型の電気自動車や自動駐車のデモを報道陣に初めて公開した。ネットにつながる自動車が今後増える中で課題となる車両のサイバー防衛システムを開発したとも発表。2021年度以降に順次、自動車メーカーに納入したい構えだ。家電や住建材を組み合わせることで「家」丸ごとの提案に力を入れてきたパナソニックだが、先行投資してきた電気自動車(EV)の車載電池や、需要が拡大する自動運転など、「クルマ」のビジネスも伸ばし、「BtoB」事業を強化する。

横浜市にあるパナソニックの試験場で10日に公開したのは主に3つの場面。自社のソナーやカメラを搭載した市販の乗用車を使い、バック時に自動でブレーキをかけるシーンと自動駐車。そして「自動運転EVコミュータ」と呼ぶ自社開発の2人乗りの小型車両の走行だ。

後方ブレーキは、時速6キロメートルまで対応可能な現行車と、同15キロメートルまで対応できる次世代車との比較として紹介した。それぞれが後方のポールを見つけてどう自動で止まるかを見せた。「意外と速度出てるけど本当に止まれるの?」。こんな声が報道陣から漏れる中で次世代車がバックすると「キキッ」という音でポールの1メートルほど手前で止まった。車両後部に4つ設置したソナーの性能が高く、早く障害物を見つけられるという。時速6キロメートルの現行車の停止位置に比べて、ポールよりかなり手前で止まっていた。

自動駐車では、ワゴンと乗用車の間の6メートルほどのスペースに縦列駐車するデモも披露。場所を見つけると車内の画面に表示され、駐車の指示を受けると、ハンドルが自動で動き、切り返しもまじえて要領よく駐車する。狭い場所から出ることになる出庫時のハンドル操作も自動でこなす。長さ2.5メートルほどの車体のコミュータは試験コースをさっそうと走り、飛び出す子供に見立てた人形を発見して自動で止まったり、信号で自動停止・発進したりするデモが示された。

「2021年度に車載事業の売上高が2兆5千億円になれば世界の自動車部品メーカーでトップ10が見えてくる」。パナソニックの車載関連の社内カンパニーの水山正重オートモーティブ開発本部長は10日、こう強調した。16年度の1兆3千億円からほぼ2倍の水準。全体の連結売上高が約8兆円の同社は、クルマへ大きくカジを切ろうとしている。

先行投資の結果、収益貢献という収穫期に入ろうとしているのがEV向けなどのリチウムイオン電池だ。既にこの分社でシェアは世界首位。米テスラと組んで米国ネバダ州で巨大な電池工場を立ち上げている。車載電池は今年度後半から収益に貢献してくる見通しだ。

ただ、テスラ依存を懸念する声も社内では聞かれる。テレビやカメラの画像処理で培った技術を生かし、今後は自動運転関連の事業も伸ばす計画だ。水山氏は「高速道路の自動運転では(他社から)周回遅れだと思う。それをキャッチアップするよりも中低速の分野を中心にしたポジションを考えている」と話す。サイバー防衛は21年ごろ、ソナーや自動運転システムは22年以降の納入を目指すという。

パナソニックは5年前に就任した津賀一宏社長が主導し、住宅・クルマという「BtoB」に多くの投資を割いてきた。今月2日にはパナホームを完全子会社化。車載電池でも、EVなど向けの電池を姫路の液晶パネル工場で新たに生産することを決めた。

ただ、自動車向けのエアコンやカーナビなどで自動車メーカーに納入してきた実績があるものの、自動運転などのシステムがどれだけ採用されていくかは未知数。クルマの電動(EV)化、自動化の波に乗れるかは、これまで主力だった家電事業の大きな成長が見込みにくい中でパナソニックの将来を占うことになる。

(飯山順、千葉大史)

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