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失敗を糧に 疲れたときにこそ技術は身につく

福良淳一監督の下、厳しさを前面に出した宮崎の春季キャンプでは、グラウンドにぴりぴりとした緊張感が漂い、基礎の精度を高める充実した時間を過ごすことができました。バントやエンドランでミスをした若手がグラウンドから外され、徹底的に反復練習をする光景もありました。疲れて体が思うように動かなくなったときこそ、コツをつかんで技術を習得するチャンスです。選手たちはこの経験をプラスに受け止め、大きな自信に変えないといけません。

室内にこもり5時間バント練習

2月11日、武田は室内練習場で右打ちを繰り返した=共同

2月11日には、実戦を想定した1軍の打撃練習で、武田健吾選手がエンドランを、小田裕也選手と宗佑磨選手がバントを失敗しました。3人は全体練習から外れてそのまま室内練習場へと直行し、昼食をとらずに3時間以上にわたって、武田選手は右打ち、宗選手らはバントを繰り返しました。武田選手は17日のケース打撃でもセーフティースクイズを決められず、室内にこもって約5時間、バントを転がし続けました。

休みなしでこれだけ長時間の練習となると、周囲には懲罰的に映るかもしれません。ですが、基本的なことをできるまで練習するのは、プロの世界で生きる者として、当たり前のことでしょう。福良監督が基礎を重要視して決しておろそかにしない方針をグラウンド上で貫いたことは、チームに良い意味での刺激を与えたと思っています。

話に聞いたところでは、私が入団する前、福良監督が現役だった頃の阪急ブレーブス(現オリックス)のキャンプでは、バントを失敗した選手が5時間でも6時間でも反復練習をやり続けたことがあり、監督自身も過去に体験したことがあったそうです。「おまえら、いったい何をやっているんだ」とコーチも連帯責任を問われ、選手がコーチのつきっきりの指導の下、ひたすらバントに明け暮れたのだと聞きました。

私にこれほど猛特訓の経験はありませんが、それでも春季キャンプ中は毎年、右手親指の付け根が痛くなっていました。バントでは投球の衝撃を受け止めて打球の勢いを殺すため、多くの数を重ねると手のひらに痛みが出ます。当時はチームとして、基本である犠打にそれだけ重きを置いて、練習に時間を割いていたのは確かです。

今回、室内でバントを命じられた選手たちも、手には相当な衝撃が残ったことでしょう。打撃マシンで数千球も転がせば、翌日には握力を感じなかったかもしれません。ですが、この体験は決して無駄ではありません。人にやらされる苦痛なものと捉えるのではなく、自ら徹底的に考え抜けば、体がとことん疲れ切った状態での反復練習には、大きな成長のヒントが隠れているのです。

バッティングでも、体が思うように動かなくなるほどまでバットを振り込み、全身の感覚がなくなった状態に陥ったときこそ、無駄のない理想的なスイングを身につけるチャンスです。バントもそれと同様で、痛みで手がしびれていうことを聞かなくなり「さあ、どうするか」と考えるところから、上達の第一歩が始まるといえるでしょう。手に強い衝撃がこないよう投球の勢いをうまくバットで吸収しつつ、どうやったら絶妙のゴロを転がすことができるのか。何本も何本も試行錯誤して探っていく中で、バットを出す最適な角度、自分に合った間合いの測り方などを覚えていくのです。

福良監督は厳しさを前面に出して選手を鍛える=共同

チーム打撃の意識、選手に浸透

レギュラーシーズンで上位に食い込むためにも、昨季以上の得点力向上が欠かせません。そのためには、打力はもちろんのこと、エンドランやバントなどの出来が重要な鍵を握ります。厳しさをあえて打ち出した福良監督の下、今回のキャンプでチーム打撃の意識が選手たちに浸透してきたと感じています。

これからオープン戦が本格化します。チャンスを与えられた若手にとっては、キャンプで自らを追い込んだ経験を実のあるものにするためにも、成功体験を積み重ねることが大切です。緊張感のある実戦の場でこれまでの取り組みを形としてきっちり出せれば、豊富な練習量を確実な自信につなげていくことができます。「これだけ練習したんだから大丈夫だ」「あれだけやったのだから、決まらないわけがない」。打席に立ったとき、こうした思いをどれだけ確信に近づけられるかが勝負。私も選手たちが好循環を呼び込めるようなサポートをしていきたいと思っています。

(オリックス・バファローズ2軍監督)

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