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WBC出場か否か イチローは決めている?
スポーツライター 丹羽政善

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2016/8/22 6:30
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米シンシナティで行われたレッズとのシリーズ最終日(18日)でのこと。午後5時前になって、イチローのロッカーの前にピザの箱が次々と積み上げられていった。その数はイチローの背番号と同じ51箱。

30分ほどしてやってきたイチローは、クラブハウスに入ってまず、右へ向かう。彼のロッカーは左側だ。どうしたのかと思いきや、きびすを返した。間違えたのだ。もうシリーズ4戦目なのに……。相変わらずの方向音痴ぶりだが、苦笑いしながら自分のロッカーに向かうと、ピザの山を見てのけぞるようなしぐさを見せた。ピザの箱の上に載っていた手紙に気づく。目を落として読み始めると、ややあって、破顔した。

ピザの山、送り主はレッズの主力

送り主はレッズの主力、ジョイ・ボット。なんでも2日前、イチローからまず贈り物があり、それが思わず笑ってしまうようなものだったという。何かお返しを、それもイチローが笑ってくれるようなものをと考えていると、イチローが毎日のようにある有名ピザチェーン店のチーズピザを好んで食べていると聞き、それだ、と膝を打った。これなら間違いなく笑ってくれる――。

ところが……。

「ないんだよ、そのお店がシンシナティに」とボット。「グーグルで探したら、一番近い店がケンタッキー州のルイビルって出てきた(笑)」

球場から店までの距離は約100マイル(約160キロ)。車で約1時間半の距離で、となると、もちろん配達などしてくれるはずがない。ボットは頭を抱えたが、不幸中の幸いというべきか、ルイビルにはレッズ傘下の3Aチームがある。関係者に連絡して"ドッキリ"に協力してもらった。

「そうやって手配したのが51枚のピザというわけさ」

イチローとの懇談後、ベンチで記者の質問に答える日本代表の小久保監督=共同

イチローとの懇談後、ベンチで記者の質問に答える日本代表の小久保監督=共同

随分手の込んだ贈り物だが、ボットにとってはむしろ、そうやってイチローとやり取りをすること自体がうれしいようだ。

「彼のことをずっと尊敬してきた。すごい選手だと、認めざるを得ない。彼の動きから学ぶことが多かった。そんな選手とこうしてジョークを交わせることは、ラッキーだとさえ思っている」

イチローに心酔する選手、ここにも

イチローに心酔している選手がここにもいた。

ところで、その前日のこと。午後4時すぎ、「4時20~30分頃、(野球日本代表の)小久保監督とクラブハウスで会うので、外してもらえますか」という申し出が、イチロー側からあった。その前後の時間も含めて、クラブハウスでの取材を控えてくれ、というわけだ。周りに日本メディアがいては落ち着いて話ができないのではないか、というイチローの配慮。人払いまでして一体、何を語り合ったのか。

その「侍ジャパン」の小久保監督は、今月に入って日本人大リーガーの元を順に訪れていた。その理由について監督は「純粋に激励にきた」と話し、イチローに関しては「激励と3000安打のお祝いの言葉をかけるため」と説明したが、それぞれの訪問が来年3月に開かれる第4回ワールド・ベースボール・クラシック(WBC)を念頭においたものであることは明らかで、小久保監督もそれを隠そうとしない。

「正式に声を掛けさせてもらうにしても、一度も来ずに声を掛けるというよりは、しっかり一度会ってから」

ただ、各選手に出場を要請したのかどうかについては当然ながら「いろいろあるんですけれど、なかなか今の時点でお伝えできないこともある」と口を濁す。それはイチローとの会談内容に関しても同じ。詳しくは語らなかったものの、これだけは明かした。

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