15歳の大器、記録を連発 競泳・池江璃花子(上)

2016/6/28 3:30
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 15歳の高校1年生らしく、初々しい所信表明だった。4月に行われたリオデジャネイロ五輪競泳日本代表の記者会見。100メートルバタフライとリレー種目で五輪切符をつかんだ池江璃花子(ルネサンス亀戸)は「私の記憶にある五輪は2012年のロンドンだけ。五輪がどんな舞台か想像もできないけど、必死に先輩方についていきたい」。

100メートルバタフライは世界ランキング14位。世界との距離も自覚している
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100メートルバタフライは世界ランキング14位。世界との距離も自覚している

 直近の五輪しか知らないという発言に、隣に座る女子最年長の27歳、金藤理絵がエッと驚く。「新しく入った若い子に安心感を与える存在になりたい」と金藤。無邪気な新鋭の登場に、おのずとベテラン勢の気が引き締まる。競泳ニッポンに今、いい風が吹いている。

 10代半ばのスイマーが五輪代表になるのは簡単なことではない。1992年バルセロナ五輪で14歳にして金メダルを獲得した岩崎恭子は「バルセロナ当時の日本女子最年長は大学1年生。今回は27歳の金藤選手。今は社会人の競技環境が充実し、中高生が五輪代表になるのは私の時代よりも難しい」。年少組オリンピアンの大先輩も池江の活躍には一目置いている。

 昨年、リレーメンバーながらも中学生として14年ぶりに世界選手権代表に選ばれ、異例の出世物語が幕を開けた。本番では400メートルと800メートルのリレーで日本の五輪出場枠獲得にも貢献した。

 世界を経験して自信をつけてからの躍進はめざましい。昨年10月、100メートルバタフライで中学生として19年ぶりとなる日本記録を樹立。今年1月に100メートル自由形、2月に50メートル自由形でも日本新をたたき出した。

 日本人離れしたスプリント力の源は長い腕だ。両腕を横に広げた長さは183センチ。普通は身長ほどだが、池江のリーチは169センチの身長を14センチも上回る。

 中学3年間で身長が15センチ伸びた。「成長とともに腕も長くなり、少ないストローク数で楽に泳げるようになった」。50メートル自由形のストローク数は2年前に44回だったが、今年2月の日本記録樹立時には37回に急減。大きくて力みのないストロークが、速さと省エネの両立を可能にしている。

 足のサイズは26.5センチ。手の指も長く、母の美由紀は「璃花子の泳ぐ水中映像をみると、手にパドル(手にはめて使う練習用具)を着けているのかと思うことがある」。産んだ母も驚く大きな手足で一度に多くの水をとらえるのも強みだ。

 昨秋からキックだけで泳ぐ練習を増やし、弱かった脚の筋力を鍛えてきた。コーチの村上二美也は「以前はスタートで遅れていたが、ドルフィンキックが強くなった今は最初の15メートルの浮き上がりで頭一つ抜け出している。あれが成長の証し」。強いキックという新たな武器を得て今も勢いは止まらず、26日に100メートル自由形で再び日本新をマークした。

 一番得意な100メートルバタフライの今季世界ランキングは14位。「日本ではトップでも世界では10番にも入っていない。現状には満足していない」と、世界との距離もしっかりと自覚している。

 その差を縮める時間はまだたっぷりとある。表彰台を見据えるのは20年東京五輪。「リオでは100メートルバタフライで決勝に出たい」と語る表情に力みはない。失うものも怖いものもない若さが、リオの舞台で何よりの強みとなるはずだ。=敬称略

(田村城)

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