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創業178年の老舗ロウ会社、先端市場を開拓

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2010/8/10 7:00
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 「自然の恵みの生物資源を産業と社会に役立てたい」。ハゼの実などから採れる天然ロウ精製の大手メーカー、セラリカNODA(神奈川県愛川町、野田泰三社長)が掲げる経営ミッションだ。和ろうそくなど伝統工芸品の材料にしか使われなかった天然ロウの新規用途として複写機のコピーの印字添加剤などハイテク分野の市場を開拓して業績を伸ばしている。

セラリカNODAの野田泰三社長

セラリカNODAの野田泰三社長

 社名のセラリカは「豊かなロウ」を意味するスペイン語。外資系会社と間違えられることもあるが、実はことし創業178年目を迎える老舗企業だ。天保の大飢饉で財政難に陥った有馬藩の命を受け、野田家8代目の常太郎氏が1832年に現在の福岡県八女市でハゼの実からロウを精製する野田製蝋を創業して藩の財政再建に貢献した。泰三氏(57)は12代目の当主に当たる。

 天然ロウは江戸時代はちょんまげを結う鬢(びん)付け油や和ろうそくなどに使われ、文明開化の明治時代になると整髪料のポマードやチックの主原料として引っ張りだこ。事業は発展の一途だったが、1960年代に液体整髪料が登場してから経営は暗転。危機を克服するため九州から首都圏に進出した先代の父はロウ精製工程の抽出技術や脱臭法を活用して野菜エキス製造など事業多角化に取り組んだが、再生の道半ばで亡くなり、「家業を継ぐ気は全くなかった」という泰三氏に後継者のおはちが回ってきた。

動植物から採取した天然ロウの精製工程(神奈川県愛川町の本社工場)
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動植物から採取した天然ロウの精製工程(神奈川県愛川町の本社工場)

 野田氏がまず取り組んだのは本業に集中することと天然ロウの新しい使い道を探すことだった。老舗ゆえの硬直した企業体質との衝突に苦労したが、「会社が生き残るため、改革は待ったなしで実行しなければならない使命だった」と振り返る。

 新市場開拓では大学でコンピューターなど情報行動科学を学んだことが役立った。天然ロウが持つ溶けやすく、すぐ固まる特性を活かす分野が必ずあるはずだと考えた野田氏は複写機メーカーに飛び込み訪問で訴えた。「自然の中にこんなにすばらしい素材がある。天然ロウは情報記録できっと大切な役割があるはずだ」。インクジェットコピーやプリンターは熱で印字するため、必ず使ってもらえるとの確信があった。

 添加剤としての天然ロウの優れた特性を評価したキヤノン、リコーなどの技術者が「目からうろこが落ちた」と採用を決めた。これを機にワープロのカセットリボン、ファクスの感熱紙印字や光ディスクなど情報記録媒体のデータ保存効果を向上させる添加剤として需要が一気に広がった。

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