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農業と技術のアグテック投資が世界で拡大

2017/7/14 6:30
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 農業分野向けの技術を開発する「Agtech(アグテック)」企業への投資が増えている。2017年1~3月期に世界のアグテック関連の新興企業の資金調達額は前年同期比で約2倍に膨らんだ。食糧不足や人手不足など農業分野が抱える問題は大きいだけに、解決につながる技術やビジネスモデルに関心が高まりつつある。

最新技術と農業の融合が進む(米ニュージャージー州の農業関連企業)=ロイター
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最新技術と農業の融合が進む(米ニュージャージー州の農業関連企業)=ロイター

 アグテック関連企業といっても、その事業内容は多岐にわたる。センサーやクラウド、データ解析などを活用した精密農業システムのほか、ドローン(小型無人機)を使った農地観測や農薬散布は日本でも注目されている。さらに植物工場、スマート灌漑(かんがい)システム、農作業を効率化するロボット、農場経営の最適化を図る管理ソフトなどがある。

 米調査会社CBインサイツによると、1~3月期の資金調達額は2億1600万ドル(約240億円)。投資件数は2.5倍の52件だった。投資ステージ別にみると、創業間もない「シード期」への投資件数が最も多く、全体の45%を占めた。

 数年前までは農業技術分野への投資に特化したファンドが中心だったが、投資家の層は広がっている。米モンサントやシンジェンタ(スイス)など、種子や農薬に強い大手企業系のCVC(コーポレートベンチャーキャピタル)だけでなく、シリコンバレーの有力ベンチャーキャピタル(VC)もアグテック企業への投資を増やしている。

 米アルファベット傘下の投資事業「GV」は3月、農業関係者向けの情報共有サービスを提供する米ファーマーズ・ビジネス・ネットワーク(FBN、カリフォルニア州)に主導的立場の投資家として出資した。

 FBNは2014年の設立。同社のサービスに登録した農家は、種子や農薬などに関して情報を共有し、助言を求めたりほかの会員の情報を閲覧したりすることができる。FBNは今回の投資ラウンドでGVやクライナー・パーキンス・コーフィールド&バイヤーズ(KPCB)などから4000万ドルを調達した。

 アルファベットのGVでは、農家の運営を支援する管理ソフト開発のグラヌラー(カリフォルニア州)、リンゴ収穫ロボットのアバンダント・ロボティクス(カリフォルニア州)などにも出資している。

 有力VCのアンドリーセン・ホロウィッツは2月、品種改良のための家畜向けゲノム検査を開発するTLバイオラブズ(カリフォルニア州)に出資した。

 TL社は有力起業支援機関のYコンビネーター出身だ。Yコンビネーターの起業支援プログラムにアグテック系スタートアップが参加することも増えている。

 投資対象としてアグテック分野に注目が集まるきっかけとなったのは、13年のモンサントによる米クライメート・コーポレーションの買収とされる。買収額は9億3000万ドル。クライメートは気象データと収穫量や土壌などのデータを組み合わせ、作物の収穫リスクを計算して農家に保険商品などを販売していた。データ解析を農業に導入した草分け的な存在として知られる。

 これを機に多くの起業家が農業分野へと参入し、投資家からの注目も集まるようになった。13年に通年で5400万ドルだったアグテック企業への投資額は、14年には3倍以上の1億8000万ドルに急拡大。それ以降、投資額は拡大基調を保っている。

■VC投資は回復基調

 2017年1~3月期はベンチャーキャピタル(VC)による新興企業への投資も回復した。CBインサイツと米プライスウォーターハウスクーパースの共同調査によると、世界のVC投資額は271億ドル(約3兆1千億円)。前年同期比では微減となったが、前の四半期と比べて2割超増えた。3四半期ぶりに前の四半期の実績を上回った。投資件数は前の四半期比で2%増の2228件だった。

 米国やアジア地域で調達額が1億ドルを超える大型案件があり、全体をけん引した。1~3月期にはインドのネット通販最大手のフリップカート、がん早期発見を可能にする血液検査開発の米グレイル、オンライン融資仲介の米ソーシャル・ファイナンスなどが大型の資金調達に成功した。

 未上場ながら企業の評価額が10億ドルを超える「ユニコーン」と呼ばれる新興企業の誕生数は大きく減っている。1~3月期に新たにユニコーンの仲間入りした新興企業の数は7社。VC投資の直近のピークである15年7~9月期の26社から減少した。

(シリコンバレー=藤田満美子)

[7月14日付 日経産業新聞]

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