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がん治療・解体新書(1) 親玉をたたけ 頂上作戦

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2017/5/15 6:30
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 101万人――。国立がん研究センターの発表が医療界を震撼(しんかん)させた。2016年にがんと診断された人の数で、100万人突破は初めて。今や、日本人ががんを罹患(りかん)する割合は男性が63%、女性47%(2012年)。2人に1人どころではない。しかし、手はずはある。死亡者の8割を占める「転移・再発」を防ぐのだ。「がん? あるけど元気です」。そんな時代が幕を開ける。

■手ごわいゾンビ

遺伝子改変ウイルス「G47Δ」を投与してから36時間後、がん細胞が小さくなり始めている=東大提供
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遺伝子改変ウイルス「G47Δ」を投与してから36時間後、がん細胞が小さくなり始めている=東大提供

 やはりそうか――。マウスに移植したはずのがん細胞。その転移が進んでいなかったのだ。この瞬間、慶応義塾大学病院・臨床研究推進センター長の佐谷秀行教授は自分の理論が正しかったことを確信した。

 マウスに移植したのはがん幹細胞(CSC)。がん細胞の親玉で、人類を悩まし続けたがんの再発・転移の元凶だ。CSCを移植させたマウスに佐谷教授は試験中の薬剤を投与、見事に成果を上げたのだった。

 開発が順調に進み、薬剤開発にこぎ着けられれば世界初の快挙。人類未踏の頂きに佐谷教授のプロジェクトチームが立つ。人類とがんとの戦いは「人類勝利」に大きく傾く。国民の健康を維持・増進させる創薬をサポートする日本医療研究開発機構(AMED)も全面支援の方針だ。

 「元から断て」――。トイレの消臭剤のCMではない。今、日本で進むがん治療の最前線の話だ。佐谷教授は、あちこちの学会や講演会を飛び回り、がん治療は親玉を叩(たた)くことこそ大切と説く。

 がんの親玉。最近、一気に注目され始めたCSCは、一般のがん細胞とは峻別(しゅんべつ)される特別の存在と言える。1990年代に発見され研究者の間で話題になることはあったが、不明な点が多く、今ほど重視されることはなかった。

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 CSCの最大の特徴は強い生命力だ。薬剤などの攻撃にも耐え忍び、親玉でない一般のがん細胞が死滅するのにCSCだけは生き残る。そして時間をおいて力を取り戻し、「増殖→再発→転移」という過程をたどり、最後は人を死に至らしめる。

 CSCが厄介なのはその生命力だけではない。がん組織を生み出す能力の高さだ。CSCが生み出す細胞は2種類ある。一つは普通のがん細胞。そしてもう一つが自分と同レベルの強力な細胞、つまりクローンだ。

 がん細胞を生み出すだけでも手ごわい。なのに親玉である自分と同等の組織も作り出すとなるともはや一筋縄ではいかない。薬剤投与後も生き残り休眠、しばらくして再び場所を移したりしながら自己複製を始め腫瘍を再構築するのだ。

 まるでゾンビ。CSCを叩かない限りがんの息の根を止めることはできない。つまり治療後、再発・転移そしてまた治療という負のサイクルを断ち切れないわけだ。

 人類はがんには勝てないのか……。

 しかし、佐谷教授の研究はここで立ち止まらなかった。「なぜ、CSCには抗がん剤も放射線も効かないのか」。難問に突き進んだのだ。

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