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同学年では遅い生まれなのに 「早生まれ」の理由

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2013/3/26 6:30
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 まもなく春の入学シーズン。真新しいランドセルを背負った小学1年生のかわいらしい姿を見かけると、大人の心も弾む。ただ、いわゆる「早生まれ」の子どもの親にとっては、小学校入学の喜びと同時に不安が募る時期でもある。同じ学年でも最大で1歳近く幼いため、「授業についていけるか心配」「体も小さいみたい……」など、生まれが遅いゆえの成長差が気になるのだ。ところで、この「早生まれ」という言葉、同じ学年の中では誕生月が遅く、年を取るのも遅いはずなのに、なぜ早生まれと呼ぶのだろうか。

■1年のうちで早い生まれが「早生まれ」

早生まれの著名人
湯川秀樹物理学者・ノーベル賞受賞1月23日
江崎玲於奈物理学者・ノーベル賞受賞3月12日
小泉純一郎元首相1月8日
長嶋茂雄元プロ野球選手2月20日
中田英寿元プロサッカー選手1月22日
松任谷由実歌手1月19日
松田聖子歌手3月10日
水木しげる漫画家3月8日
柳井正経営者2月7日
三木谷浩史経営者3月11日

(日付は誕生日、敬称略)

 辞書によると、早生まれの定義は「1月1日から4月1日までの間に生まれたこと。その人」(岩波国語辞典第7版新版)。小学校の学年は「4月1日に始まり翌年の3月31日に終わる」と国は定めており、4月1日に満6歳になっている子どもが入学できる。早生まれという言葉は、特にこの小学校の入学時期で話題になることが多い。

 4月~翌年3月という年度でみれば、早生まれの子どもは、年度初めのころに生まれた子どもに比べ、場合によっては1歳近く幼い。たとえば4月2日生まれなら、入学式の時点ではすでに7歳になっているが、早生まれ、それも3月後半の生まれだと約1年後にやっと7歳になる。入学式から終業式までのほぼ1年間は、6歳児のままで、同学年の中で最も幼い方に属する。

 実はこの早生まれ、4月~翌年3月の「年度」の中で比較しているのではなく、1~12月の「年」の中で見て、早い、遅いと比べているのだ。同じ年の生まれでも、1月1日から4月1日までに生まれた子どもは、4月2日以降に生まれた子よりも1年早く小学校に入学するから「早い」というわけだ。

■由来は数え年

 しかしそれでも、早生まれと呼ぶのは違和感がある。それもそのはず、この言葉は、日本で60年ほど前からあまり使われなくなった「数え年」という年齢の数え方に由来する。

 数え年と言われてもピンとこないかもしれないが、日本は古くから、現在使われている「満年齢」ではなく、「数え年」で年齢を数えてきた。生まれた瞬間(年)を1歳として、その後、正月(新年)を迎えるたびに1歳ずつ加える方式で、同じ年に生まれた人は、誕生日に関係なく、正月が来ればみんな一斉に年を1つ取る。

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早生まれ、ランドセル、中田英寿、読売新聞

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